Cambio Climático

Adiós al viejo y grueso hielo marino del Ártico

Maps of sea ice in the Arctic showing the realtive age of the ice in different colors from dark blue (youngest ice) to white (oldest ice)

A pesar de que el área del océano Ártico que se cubre de hielo marino durante los inviernos boreales disminuyó sólo ligeramente en las últimas décadas, algo ha cambiado totalmente: la composición del hielo, cada vez más joven y más derretible en los veranos.

El hielo antiguo, grueso, fuerte y más resistente a la fusión casi ha desaparecido (sólo 1% formado hace cuatro inviernos), y se ha disparado en cambio aquél de un año de vida, delgado, salado y con poca posibilidad de resistir en el verano (más de 80%).

Estos mapas de arriba, basados ​​en satélites, muestran la edad del hielo en el Ártico al final del invierno en marzo de 1985 (izquierda) y marzo de 2017 (derecha). El primer tipo en la escala (1, azul más oscuro) significa “hielo de primer año”, que se formó en el invierno más reciente. El hielo más antiguo (> 7, blanco) es el que tiene más de nueve inviernos.

Las áreas indican aguas abiertas o regiones costeras donde la resolución espacial de los datos es más gruesa que el mapa de la tierra.

Históricamente, las corrientes oceánicas exportaban el hielo más antiguo fuera del Ártico a través del estrecho de Fram, cerca de Groenlandia. Mientras tanto, se iba construyendo hielo de varios años en Beaufort Gyre, al norte de Alaska. Los témpanos de hielo recorrían ese circuito durante muchos años, haciéndose más espesos y más fuertes.

Sin embargo, durante varios años en las últimas décadas, el brazo sur del Beaufort Gyre estuvo demasiado cálido para mantener el hielo marino. El hielo multianual se pierde en el Ártico como siempre, pero se está reconstruyendo a un ritmo mucho más lento.

A medida que el hielo marino envejece, agrega volumen, expulsa sal y se endurece empujándose y chocando. El hielo muy viejo puede tener más de 10 pies de espesor. Estas características lo hacen más capaz de soportar el clima cálido y el golpeteo de las olas de tormenta; su pérdida lo convierte en un paquete de hielo más frágil.

Como informó el Boletín del Ártico 2017, el hielo marino con más de cuatro inviernos compuso el 16 por ciento de la capa de hielo marino del Ártico en marzo de 1985. En marzo de 2017, representaba menos del 1 por ciento.

Mientras tanto, el hielo de primer año constituyó aproximadamente el 55 por ciento del hielo marino del Ártico en marzo y durante la década de 1980. En marzo de 2017, el hielo de primer año comprendió casi el 80 por ciento de la bolsa de hielo.

Esta gran cantidad de hielo joven se autorefuerza: se derrite fácilmente en el verano, dejando más agua expuesta al sol durante los largos días de verano del Ártico. Un mayor calentamiento solar aumenta la temperatura del océano, lo que dificulta aún más el crecimiento del hielo.

Este ciclo de retroalimentación está ayudando a establecer las pequeñas extensiones de hielo durante el verano de la última década como la nueva normal para el Ártico.
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