Ciencia

Buenas y malas para los arrecifes de coral

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Al Caribe le queda sólo una sexta parte de sus arrecifes de coral y podría desaparecer en los próximos 20 años sofocados por las algas que crecen sin control por la sobrepesca de peces y mariscos que se alimentan de ellas.

La conclusión es del último informe de la Red Mundial de Vigilancia de Arrecifes Coralinos (GCRMN), la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) y el Programa Ambiental de las Naciones Unidas (UNEP).

El Caribe alberga el 9% de los arrecifes de coral de todo el mundo, que son uno de los ecosistemas más diversos del planeta. Los arrecifes del Caribe abarcan 38 países y son vitales para la economía de la región.

Generan más de 3.000 millones de dólares al año por el turismo y la pesca, y más de un centenar de veces más en el resto de bienes y servicios, del que dependen más de 43 millones de personas.

El estudio, “Situación y tendencias de los arrecifes de coral del Caribe: 1970-2012”, es el más detallado y completo de su tipo publicado hasta ahora, gracias al trabajo de 90 expertos durante tres años. Contiene el análisis de más de 35.000 investigaciones realizadas en 90 países del Caribe desde 1970, incluidos los estudios de corales, algas, erizos de mar y peces.

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Los resultados muestran qué los corales del Caribe han disminuido en más del 50 por ciento desde la década de 1970. Pero según los autores, la restauración de las poblaciones de peces loro y mejorar otras estrategias de gestión, como la protección contra la sobrepesca y la excesiva contaminación costera, podría ayudar a que los arrecifes se recuperen y sean más resistentes a los impactos futuros del cambio climático.

“Los arrecifes de coral del Caribe se enroscan a lo largo de miles de kilómetros de costa proporcionando una fuente de alimento y sustento a millones de personas. Desafortunadamente, valiosos ecosistemas están bajo creciente presión de las actividades humanas que contribuyen a la degradación y el daño de los sedimentos y la contaminación de las aguas costeras”.

“La decoloración de corales causado por el aumento de la temperatura del mar se suma al reto, debilitando y matando a los corales en numerosos lugares “, dijo el subsecretario general y director ejecutivo del PNUMA, Achim Steiner.

“La degradación de los arrecifes de coral y su mortalidad impactarán significativamente el impacto económico de la región por la reducción del hábitat de peces y mariscos, disminuirá el turismo y la capacidad de proteger la costa contra el aumento del nivel del mar”, dijo. “Necesitamos una fuerte colaboración en los planos local, nacional y regional para aumentar la resiliencia y reducir las amenazas a los arrecifes de coral y los medios de subsistencia de quienes dependen de ellos”.

“La velocidad a la que los corales del Caribe han venido disminuyendo es verdaderamente alarmante”, agregó Carl Gustaf Lundin, director del Programa Global Marino y Polar de la UICN. “Pero este estudio trae una noticia muy alentadora: el destino de los corales del Caribe depende de nuestro control y hay algunos pasos muy concretos que podemos tomar”.

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El cambio climático

Se ha pensado durante mucho tiempo que el cambio climático es el principal culpable de la degradación de los arrecifes. Si bien supone una grave amenaza al hacer los océanos más ácidos y causan la decoloración de los corales, el informe muestra que la pérdida de peces loro y de erizos de mar fueron de hecho los principales impulsores de la disminución de coral en la región.

Una enfermedad no identificada llevó a una mortalidad masiva del erizo de mar en 1983 y la pesca abusiva a lo largo del siglo pasado ha puesto a la población de peces loro al borde de la extinción en algunas regiones. La pérdida de estas especies rompe el delicado equilibrio de los ecosistemas y permite a las algas, de los cuales se alimentan, sofocar los arrecifes.

“Incluso si pudiéramos de alguna manera hacer frenar el cambio climático mañana mismo, los arrecifescontinuarían su declive”, dijo Jeremy Jackson, autor principal del informe y asesor principal de la UICN. “Hay que abordar de inmediato el problema del consumo de algas para tener alguna posibilidad de sobrevivir a los cambios futuros del clima”.

Texto original aquí

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