Energías

Cómo convertir algas en petróleo en una hora

ENERGÍAS ALGAS EN PETRÓLEO

Científicos estadounidenses creen haber resuelto uno de los grandes enigmas de los biocombustibles: convirtieron una sopa espesa de algas en una mezcla de petróleo crudo, gas, agua y nutrientes de las plantas en menos de una hora. O sea, les llevó 60 minutos lo que hace la Naturaleza -a grandes presiones y temperaturas- a través de millones de años (Foto: PNNL).

Incluso, los investigadores del US Government’s Pacific Northwest National Laboratory (PNNL) creen haber inventado un proceso continuo que no sólo es más rápido que los métodos experimentales intentados hasta ahora para hacer aceite de elementos naturales de crecimiento, sino más barato y más autosostenible.

Hasta ahora , el reactor del PNNL maneja sólo 1,5 litros de algas en una hora. Pero el equipo de científicos informó en la revista Algal Research (Investigación de Algas) que en algún punto del proceso entre el 50% y el 70% del carbono de algas se convierte en energía potencial en forma de petróleo crudo, que a su vez se puede convertir en combustible de aviación , gasolina o diesel.

Las sobras son agua limpia , una mezcla de gases combustibles y de nitrógeno, fósforo y potasio que se puede utilizar para alimentar, a su vez, más algas .

Sopa de guisantes

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Foto: PNNL.

El hallazgo ayuda a hacer posible la recuperación de gases combustibles, porque todavía hay costos de energía graves. El sistema tiene que funcionar a 350° C y una presión de 3.000 libras por pulgada cuadrada.

“Es un poco como el uso de una olla a presión, sólo que los procesos y temperaturas que utilizamos son mucho más altos”,  explicó Douglas Elliott, quien dirigió la investigación.

“En cierto sentido, estamos duplicando el proceso por el que en la Tierra las algas se convierten en aceite en el transcurso de millones de años. Estamos haciendo que sea mucho más rápido”, afirmó.

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Foto: PNNL.

El experimento, que forma parte de la Alianza Nacional para los Biocarburantes y Bioproductos, del Departamento de Energía de Estados Unidos, elimina dos etapas en el proceso de laboratorio de convertir las algas en aceite.

Los investigadores no tienen que gastar combustible para secar las algas antes de llevarlas al reactor. En lugar de ello , la mezcla entra en el reactor como una suspensión bien agitada con la consistencia de una sopa de guisantes: 90% de agua , el resto en algas ricas en lípidos (moléculas que pueden almacenar la energía).

El camino preferido de la naturaleza

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Foto: YPF.

Tampoco los científicos tienen que procesar la mezcla con solventes para sacar el petróleo de lo que queda de las algas: lo hace la gravedad lo hace. Ambas medidas reducirán los costos.

Si el equipo también logra recuperar algo que podría ser convertido en gas natural, y por lo tanto la energía, es una ventaja extra. La otra es que pueden volver a utilizar el agua y los nutrientes para reiniciar el proceso.

El gran desafío de ingeniería , sin embargo, será el de ampliar el sistema a algo que jamás podría competir comercialmente con lo que brota de un pozo de petróleo.

Los científicos del PNNL pueden haber acelerado un proceso natural, pero la industria petrolera aún puede beneficiarse de la enorme reserva de crudo natural que ha estado cociendo y destilando en las rocas a través de grandes períodos de tiempo geológico.

Aún así, dice James Oyler, presidente de Genifuel, socio comercial del equipo de investigación : “Este es un gran paso en la dirección correcta”.

POR TIM RADFORD.

Texto original aquí

 

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