Cambio Climático

Cómo entender la ola de calor que azotó India

La ola de calor asfixiante que azotó una parte de India, con temperaturas por encima de los 48° C a finales de mayo, y causó la muerte de más de 2.000 personas en pocos días, ha cedido en junio. Pero el episodio acaparó la atención mundial sobre la difícil situación de las poblaciones vulnerables en este tipo de eventos extremos y ha planteado preguntas sobre cómo prepararse mejor para desastres así (foto: Zuma Press).

India suele tolerar olas de calor en esta época del año, antes del monzón que trae alivio con sus lluvias, pero la de mayo fue excepcional, porque fue rápida y letal. La gravedad del evento es fruto de una combinación mortal de la meteorología, posiblemente por influencia del cambio climático, y de poblaciones altamente vulnerables.

Estas olas de calor pueden llegar a ser más comunes en un mundo que se calienta. Ése es uno de los vínculos más sólidos para la ciencia del clima, pero probar tal conexión con eventos específicos y locales puede ser difícil, como mustra un nuevo análisis de los científicos que trabajan con Climate Central, como parte de su programa  World Weather Attribution.

El programa combina los datos de observación, la producción de múltiples modelos, investigaciones de expertos y los informes sobre el terreno para analizar con mayor rapidez los fenómenos meteorológicos extremos.

Este análisis encontró algunas sugerencias de que las olas de calor extremas en esta región son más comunes de lo que eran, pero todavía se necesita más investigación para establecer ese vínculo.

LA CONFIGURACIÓN DEL CLIMA

Enlace permanente de imagen incrustada

A partir de mediados de mayo, parte de los estados de Andhra Pradesh, Telangana -que habitan 80 millones de personas- y otras zonas cercanas vieron cómo las temperaturas treparon hasta 48°C en el día, sin tregua tampoco durante la noche (foto: CNN en Twitter)

Los que trabajan principalmente al aire libre, por ejemplo en la construcción, junto a los muy jóvenes y viejos y a los más pobres, corren especial peligro en este tipo de eventos, con pocos recursos para aliviarse con aire acondicionado o y agua potable abundante.

Las semanas previas al inicio de la típica época de los monzones de junio suelen ser las más calurosas del año en gran parte de la India. Las temperaturas en la primera parte de mayo de este año de hecho fueron más bajas de lo normal, según el Departamento Meteorológico de la India, por lluvias intensas. Pero el tiempo cambió y dio paso a un “aumento agudo y brusco de las temperaturas máximas”, dijo un comunicado del IMD.

La masa de aire caliente y seca que normalmente se extiende sobre la parte occidental del país en esta época del año se movió mucho más al Este de lo habitual, con los vientos lanzando aire caliente por de más sobre Pakistán.

La sequedad del aire ayudó a que las temperaturas se dispararan aún más, ya que el aire seco se calienta más rápido que el aire húmedo. Las zonas costeras, con más humedad, tuvieron sensaciones térmicas más altas que en zonas del interior.

El cuerpo humano sobrevive mejor a temperaturas más altas cuando el aire es seco, por lo que ahí donde hubo más humedad se volvió más insoportable.

CONEXIÓN CLIMÁTICA

Se espera que las olas de calor extremas se hagan más comunes en todo el mundo según aumente la temperatura media mundial, que subió 1,6 °F desde el comienzo del siglo 20.

Como este vínculo es uno de las más sólidos entre el cambio climático y el clima extremo, los estudios sobre atribución de eventos extremos se centran mucho en tratar de determinar qué papel puede jugar el calentamiento globan en eventos particulares.

Uno de los primeros estudios de atribución se hizo en 2004, y determinó que el calentamiento global al menos duplicó las probabilidades de la ola de calor que afectó a Europa en 2003 y mató a unas 70.000 personas. Un estudio publicado el año pasado encontró que ahora esa ola de calor es 10 veces más probable que hace apenas una década.

Es probable que el recuento de muertes por esta ola de calor en la India sea incompleto, porque por lo general se subregistran, particularmente en los países en desarrollo, dijo Maarten van Aalst, director del Centro Climático de la Cruz Roja-Media Luna Roja y uno de los autores del informe del IPCC de 2012 sobre extremos climáticos.

Los científicos que trabajan con Climate Central han echado un vistazo preliminar a cómo el calentamiento puede estar afectando la probabilidad de olas de calor en India, con resultados mixtos.

Geert Jan van Oldenborgh, investigador del clima en el Instituto Meteorológico de los Países Bajos (KNMI), examinó las observaciones de temperatura en la zona desde 1975 para ver si podía encontrar alguna tendencia. Mientras la temperatura media de mayo había aumentado en ese tiempo, las temperaturas de los días y noches más cálidos, no.

EXTREMOS INDIA CALOR MAYO 2015

Por qué una medición mostró un aumento y la otra no todavía se desconoce, aunque van Oldenborgh elevó las posibilidades de que el efecto de enfriamiento de la polución del aire o el riego podrían enmascarar el calentamiento.

“Otros factores distintos al calentamiento global juegan un papel en algunas áreas”, dijo. También podría haber algún otro problema con los datos que van Oldenborgh todavía debe descubrir.

Si la contaminación del aire está jugando un papel, es poco probable ocultar el efecto de fondo del calentamiento en el futuro, sobre todo si se hacen esfuerzos para reducir esa contaminación.

Como los eventos extremos, por definición, son raros hay menos datos de observación para determinar cómo el calentamiento hace más o menos propenso un evento en particular, dijo Friederike Otto, del Instituto de Cambio Ambiental de la Universidad de Oxford.

La WWA también planea evaluar los fenómenos extremos en el futuro a través de modelos climáticos que comparen la frecuencia de olas de calor con o sin calentamiento global.

SENSIBILIZACIÓN

EXTREMOS INDIA JUNIO 2014

La probabilidad de estas olas mortales de calor serán más frecuentes en el futuro y combinado con las grandes poblaciones vulnerables de la India plantean la necesidad de que las ciudades hagan planes para hacerles frente, según los expertos.

“Hay que aumentar la conciencia de que esto realmente es un gran problema”, afirmó Erin Coughlan, un especialista del clima del Centro del Clima de Cruz Roja-Media Luna Roja, en particular, “porque gran parte de la mortalidad se puede prevenir”, por ejemplo, con más acceso a agua potable y la apertura de centros con aire acondicionado.

El Consejo de Defensa de Recursos Naturales y otros expertos trabajaron en Ahmedabad después de una ola de calor que en 2010 mató allí a unas 1.300 personas. Ayudaron a establecer un “Plan de Acción para la Salud” que ayudó a crear conciencia sobre los riesgos sanitarios del calor  extremo entre los ciudadanos y capacitó a trabajadores de la salud para reconocer los signos de estrés por calor.

“La ola de 2010 sirvió como un verdadero llamado de atención a los funcionarios de la ciudad de que era necesaria una acción coordinada para prepararse para la creciente amenaza del calor extremo”, dijo  Meredith Connolly, quien trabajó en el proyecto de NRDC, dijo en un correo electrónico.

Los científicos también trabajaron para desarrollar un sistema de previsión que podrían alertar a los funcionarios de la ciudad a inminentes días de calor de alta varios días fuera, en contraposición a los únicos uno o dos días que el IMD podría pronosticar este tipo de eventos.

Ahora en su tercer año, el plan “ha sido eficaz en aumentar la conciencia sobre los peligros de las olas de calor, la gestión del riesgo de desastres y el cambio climático en Ahmedabad”, dijo Connolly.

Ahora otras ciudades de la India están mostrando interés en el desarrollo de sus propios planes, lo que plantea la esperanza de que el problema sea cada vez más reconocido como una amenaza clave para los indios en el futuro.

“Los científicos han estado advirtiendo que las olas de calor serán cada vez más frecuentes e intensas debido al cambio climático”, dijo Connolly, “y el consenso general en la India reconoce que la amenaza es creciente”.

Texto completo de Climate Central aquí

Tags: , , , ,

Comments

Comments are closed.

Twitter widget by Rimon Habib - BuddyPress Expert Developer