Cambio Climático

Cómo levantar una torre Eiffel bajo la Antártida

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Científicos británicos han descubierto canales de hielo enormes, de hasta 250 metros de altura, del tamaño de la Torre Eifeel, debajo de la plataforma helada flotante de la Antártida y que se extienden por cientos de kilómetros.

Los canales pueden influir en la estabilidad de la plataforma de hielo antártica y su descubrimiento ayudará a los investigadores a entender cómo el hielo puede responder a las cambiantes condiciones ambientales.

Investigadores de las universidades de Exeter,  Newcastle, Bristol, Edimburgo, York y del British Antarctic Survey usaron imágenes satelitales y mediciones de radar aerotransportado para revelar los canales bajo la plataforma de hielo, aunque también se pueden ver desde arriba cuando el espesor de la capa lo permite.

También estimaron el recorrido del agua que fluye debajo de la capa de hielo en contacto con la tierra y descubrieron que las trayectorias se alineaban de tal manera que terminaban coincidiendo con el punto en el que el hielo comienza a flotar sobre el agua.

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La alineación indicó a los científicos que el flujo de agua debajo de la capa de hielo es el responsable de la formación de los canales debajo de la plataforma de hielo flotante
(foto Samantha Goodwin).

Cuando el agua de deshielo que fluye bajo la capa sobre la tierra entra en el océano debajo de la plataforma flotante se produce a su vez una “pluma” de agua del océano que horada los grandes canales bajo la plataforma de hielo.

Antes, se pensaba que el agua fluía en torrentes finos bajo la capa de hielo, pero la evidencia de este estudio sugiere que lo hace de manera más parecida a los ríos.

La forma en que el agua fluye por debajo de la capa de hielo influye fuertemente a su vez en la velocidad de flujo del propio hielo, aunque las implicaciones para el futuro de la propia capa aún no se han determinado.

La doctora Anne Le Brocq, de la Universidad de Exeter, dijo: “Si vamos a entender el comportamiento de la capa de hielo, y su contribución a los cambios en el nivel del mar, tenemos que comprender plenamente el papel del agua en la base de la capa. La información obtenida de estos canales descubiertos recientemente nos permitirá entender mejor cómo funciona el sistema de agua y cómo la capa de hielo se comportará en el futuro “.

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Canales de esta magnitud se habían observado ya en otros lugares, pero su formación se atribuía a procesos puramente oceánicos, en lugar de al agua de deshielo creada de la base en contacto con el continente.

Ahora, establecida esta conexión, las observaciones tienen el potencial de arrojar luz sobre la forma en que fluye agua de deshielo en la base de una capa de kilómetros de espesor que es inaccesible para los investigadores.

El estudio recibió fondos del Consejo de Investigación del Medio Ambiente Natural (NERC) y la Agencia Espacial Europea (ESA).

Texto original aquí

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