Extremos

Cuidado, Madre Naturaleza suelta

Our world is full of perils (Credit: Deco/Alamy)

(BBC Earth).- El mundo está lleno de riesgos, desde la erupción de los volcanes hasta las inundaciones y los tifones. Pero, ¿cuáles son los lugares más peligrosos de la Tierra, en un estricto sentido natural?

La mayoría de nosotros hemos sido sorprendidos por el clima, mojados por una tormenta o quemados por el sol en nuestra piel. Pero hay lugares en el mundo donde la Madre Naturaleza realmente está decidida a matar. Pero, de todas las zonas peligrosas de la Tierra, ¿cuál es la más mortal?

Vamos a dividirlo en los cuatro elementos.

AGUA

A tidal whirlpool in the Saltstraumen, Norway (Credit: Cephas Picture Library/Alamy)
Saltstraumen, Noruega

El agua implica peligros obvios para los seres humanos, porque estamos bastante mal adaptados a un medio acuático. A pesar de nuestra competencia con los barcos, la Organización Marítima Internacional notificó 1.051 muertes en el mar sólo en 2012, aunque sólo una pequeña proporción fueron resultado directo de las olas.

Algunas aguas son más peligrosas que otras, gracias a características geográficas únicas que potencian su potencia. El estrecho de Saltstraumen, en Noruega, se ha ganado una reputación temible para tener las corrientes más fuertes en la tierra. Aunque el escenario del remolino más potente del mundo ha sido estudiado tan a fondo, los turistas pueden atravesarlo en un bote inflable guiados por un marino experto.

Es quizás en tierra seca donde el agua se convierte en una fuerza más poderosa. Las Maldivas, un grupo insular apenas elevado y de atolones en el Océano Índico, también han sido llamadas “las islas efímeras”, de tan vulnerables que son al aumento del nivel del mar.

El riesgo aumenta cada año a medida que nuestro clima continúa cambiando. El peligro alcanza un pico cuando los niveles de agua suben súbitamente, durante un tsunami o una marejada en la tormenta.

The 2004 Indian Ocean tsunami was devastating (Credit: Mark Pearson/Alamy)
Tsunami en el Océano Índico, 2004.

Un tsunami es el desplazamiento repentino del agua del mar que causa una onda colosal, o una serie de ondas, y puede tener consecuencias devastadoras. La mayoría de los tsunamis -71% según el Servicio Meteorológico Nacional de los Estados Unidos- ocurren en el Océano Pacífico.

Sin embargo, los tsunamis generados por los terremotos pueden ocurrir en cualquier zona de subducción, según Thorkild Aarup, jefe de la Unidad de Tsunamis de la Comisión Oceanográfica Intergubernamental de la UNESCO. Se cree que la crecida en el río Yangtse, China, en el verano de 1931, mató a millones de personas

Existen sistemas mundiales de alerta y mitigación de tsunamis para proteger a las personas de estos eventos que amenazan la vida. Pero en algunos lugares, los tiempos de advertencia son tan cortos como 20 minutos, por lo que los tsunamis todavía pueden reclamar muchas vidas.

En 2004, el tsunami más mortífero de la historia reciente causó hasta 280.000 vidas en 15 países, luego de un terremoto en la costa de Sumatra, Indonesia. Que el número de muertos es tan alto, es difícil de comprender. Sin embargo, aún más vidas se han perdido por la crecida de ríos.

Las fuertes nevadas de ese año fueron seguidas de descongelamientos y lluvias anormalmente fuertes, lo que resultó en el peor desastre natural registrado allí.

Hoy en día, miles de millones de personas todavía viven en planicies inundables junto a los mayores ríos de China y las inundaciones es una preocupación creciente a medida que nuestros patrones climáticos cambian.

AIRE

Lake Nyos in Cameroon holds dangerous amounts of carbon dioxide (Credit: jbdodane/Alamy)
Lago Nyos, Camerún.

Un gran número de “lagos asesinos” se han encontrado en África, pero no es el agua lo que preocupa. El lago Nyos, en Camerún, y el Kivu, en la frontera de la República Democrática del Congo y Ruanda, albergan un peligro invisible: se asientan en áreas de actividad volcánica donde el dióxido de carbono se escapa por debajo del suelo.

Durante una “erupción línica”, el dióxido de carbono sale del fondo del lago para formar una nube. Debido a que el gas es más pesado que el aire, desciende empujando el oxígeno lejos y sofocando cualquier clase de vida en el área.

Después de dos erupciones ocurridas en la década de 1980, que mataron a más de 1.700 personas y 3.500 animales en Camerún, los expertos idearon métodos para desgastar de forma segura y regular los lagos utilizando tuberías y sifones.

Pero no son sólo los gases los que pueden matar. El aire en sí mismo puede lanzar un castigo mortal cuando los vientos se vuelven brutales.

Haiti is extremely vulnerable to hurricanes (Credit: SPACE BY NASA/Alamy)
Un huracán sobre Haití.

El Cabo Denison, en la Antártida es, en promedio anual, el lugar más ventoso en la Tierra. No es sorprendente que esté deshabitado. Sin embargo, las tormentas estacionales causan devastación en áreas pobladas en todo el mundo.

Las tormentas más fuertes se forman sobre los cálidos océanos al norte y al sur del ecuador. Aquí, los vientos alisios son impulsados por el cambio de presión y hechos girar por el efecto Coriolis creando sistemas meteorológicos rotativos conocidos como huracanes, ciclones y tifones.

Cuando se trata de estas tormentas, Haití es considerada la isla más vulnerable del Caribe. No sólo se encuentra en una carretera de huracanes, sino que el país, pobre, carece de resiliencia. Los asentamientos se construyen sobre llanuras inundables, las defensas naturales como los bosques se han degradado, y la economía no es lo suficientemente estable como para financiar las defensas o los sistemas de alerta.

Esto explica por qué las tormentas más intensas no son necesariamente las más mortíferas.

The aftermath of the 1906 San Francisco earthquake (Credit: Glasshouse Images/Alamy)
Terremoto de San Francisco, 1906.

Jörn Birkmann es un experto en riesgos de desastres naturales en la Universidad de Stuttgart, Alemania. Él dice que los huracanes son peligrosos porque son difíciles de predecir.

“Es importante mencionar que el recorrido más probable de los huracanes cambiará  su patrón”, dice. “Eso significa que los huracanes se producirán en algunas regiones que no han visto esos fenómenos antes o sólo muy pocos. Estas regiones están en alto riesgo, ya que las personas y las comunidades no tienen o muy poco conocimiento sobre cómo prepararse”.

Birkmann forma parte del equipo que compila el informe anual sobre riesgos mundiales publicado por la Universidad de las Naciones Unidas. Destaca los países más vulnerables a los desastres naturales, considerando tanto su exposición como su capacidad de recuperación, con la intención de centrar los esfuerzos mundiales para protegerlos.

En 2016, Vanuatu encabezaba la lista. Más de un tercio de la población de la isla se ve afectada cada año por desastres naturales. En 2015 un terremoto, una erupción volcánica y un severo ciclón golpearon en pocas semanas y 11 personas fueron declaradas oficialmente muertas.

Este número relativamente bajo de muertes es un testimonio de los esfuerzos globales para proteger a las personas de los desastres naturales: tanto durante, con mejoras de infraestructura, como después, con mejores esfuerzos de ayuda.

A modo de comparación, la peor pérdida de vidas debido a un huracán ocurrió en noviembre de 1970, cuando Bangladesh fue golpeado por el Bhola. Hasta 500.000 personas murieron entonces.

TIERRA

Part of the San Andreas Fault in California (Credit: Nik Wheeler/Alamy)
Falla de San Andrés, en California.

Si hay una cosa que une los destinos más mortales del mundo juntos, es la actividad tectónica. La corteza terrestre se compone de placas en movimiento, que se mueven unas contra otras acumulando energía. Cuando se libera esta energía, se agrieta el suelo y se provoca una onda sísmica que sacude la superficie de la Tierra en violentos terremotos.

El terremoto más mortífero registrado fue el fe Shaanxi de 1556 en China, con un número de muertos estimado en más de 800.000. Dado que los terremotos también provocan tsunamis, es justo decir que ellos plantean a las inundaciones una feroz competencia como los desastres naturales más mortíferos del mundo.

La falla de San Andrés, donde la placa pacífica se desliza junto a la placa norteamericana, atraviesa California y es uno de los límites más famosos. Ya que está tan cerca de casa, no es ninguna sorpresa que Hollywood haya producido una película de acción de mucho éxito con el mismo nombre. Un gran terremoto aquí causaría daños significativos.

Pero nuevamente, son las partes menos afluentes del mundo las más vulnerables a los daños causados ​​por el terremoto. Las ciudades propensas a los terremotos como Los Ángeles y Tokio emplean los últimos avances arquitectónicos para hacer sus edificios resistentes al terremoto y proteger a sus residentes. Pero no todos los países a lo largo del “anillo de fuego del Pacífico” -donde ocurre el 81% de los terremotos más grandes del mundo- pueden hacerlo.

Según el Atlas de Riesgos de Riesgos Naturales de 2015 compilado por los analistas de riesgo Verisk Maplecroft, ocho de las diez ciudades más vulnerables del mundo al desastre natural están en Filipinas, que no sólo se encuentra en el anillo de fuego, sino dentro de un cinturón de tifón.

FUEGO

Indonesia's Mount Merapi erupted violently in 2010 (Credit: Reuters/Alamy)
Erupción del Monte Merapi, Indonesia, 2010.

En la otra cara de la moneda tectónica está la actividad volcánica. Donde las placas se alejan unas de otras, el magma caliente de debajo de la superficie de la Tierra vomita para llenar la brecha.

A menudo descrito como “el lugar más cruel en la Tierra”, la Depresión Danakil en Etiopía es el punto de encuentro de tres placas. Tiene posiblemente la actividad más volcánica del mundo.

La temperatura media anual aquí es según se informa 34.4 C°, convirtiéndolo en uno de los lugares más calientes en la tierra. Con pluviosidad baja y un paisaje salpicado por rupturas volcánicas, campos hidrotermales y salinas, se le perdonaría pensar que nadie podría sobrevivir aquí. Pero la gente de Afar llama a este lugar su hogar.

De hecho, los seres humanos tienen el hábito de asentarse cerca de las características geográficas inquietantes, y que incluye las montañas que explotan que vomitan ríos de fuego.

El ejemplo más famoso es Pompeya, la antigua ciudad italiana enterrada por la lava de la erupción del Vesubio. Pero varias ciudades modernas tienen vistas de volcanes activos. Nápoles está a menos de 6 millas del Monte Vesubio y la Ciudad de México está a 43 kilómetros de Popocatépetl.

Según una investigación publicada por la red Global Volcano Model en 2015, más de 200.000 personas han muerto como resultado directo de los volcanes en los últimos 400 años. El equipo internacional de expertos también enumeró los lugares más expuestos a la actividad volcánica. Indonesia estaba en la cima.

El monte Tambora, en la isla de Sumbawa, mató directamente a 70.000 personas en 1815 causando el  “año sin verano” en todo el hemisferio norte. La erupción temporalmente alteró el clima terrestre, lo que significa que el volcán en última instancia, provocó aún más víctimas a través de hambrunas y enfermedades.

Más recientemente, el Monte Merapi causó devastación en 2010 matando a más de 350 personas con sus explosiones y nubes de cenizas sofocantes. Sin embargo, decenas de miles de vidas fueron salvadas por evacuaciones oportunas.

La lava fundida representa, con todo, menos amenazas en el futuro que el calor atmosférico. A lo largo de Europa en 2003, hubo 70.000 muertes como resultado del estrés por calor durante una ola de altas temperaturas. Las áreas urbanas están particularmente en riesgo y según nuestras ciudades crecen las olas de calor podrían convertirse en némesis naturales para la Humanidad como nunca antes.

Los expertos en mitigación de desastres harán todo lo posible para mantenernos a salvo. Pero podría ser nuestro propio éxito, en la procreación y el desarrollo económico, lo que nos causa más problemas.

Versión original de BBC Earth aquí

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