Ciencia

¿Pueden o no salvarnos los bosques?

CIENCIA BOSQUES SUMIDEROS DE CO2 1

Los bosques tropicales son tan importantes para la lucha contra el cambio climático que pueden absorber hasta un tercio de todas las emisiones de combustibles fósiles de los humanos y pueden llegar a ser más eficaces en hacerlo cuando las concentraciones de CO2 atmosférico van aumento, según un nuevo estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences.

“Los bosques no pueden resolver el problema del CO2 y el cambio climático, pero sin ellos el problema sería aún más difícil”, dijo el autor principal del estudio, David Schimel , científico investigador en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en el Instituto de Tecnología de California.

Todos los bosques, especialmente los densos bosques tropicales, son excelentes en la captura de carbono y su almacenamiento. Los científicos los llaman ” sumideros de carbono”, ya que absorben CO2 de la atmósfera almacenándolo en cortezas, madera y raíces.

Talar un bosque tiene el efecto contrario, ya que la madera cortada se quema o se descompone y libera CO2 almacenado a la atmósfera.

Las investigaciones sugieren que las concentraciones de CO2 más altas en la atmósfera pueden hacer a los árboles más eficientes en el almacenamiento de carbono y obligarlos a crecer más rápido, un fenómeno llamado “efecto de fertilización”.

Aproximadamente la mitad de todas las emisiones de combustibles fósiles de los humanos son absorbidos por la tierra y los océanos, pero los científicos no entienden completamente por qué ocurre y por qué los bosques han estado absorbiendo más CO2 según las concentraciones atmosféricas aumentan, dijo Schimel.

“Este estudio proporciona una fuerte evidencia de que a medida que el CO2 en la atmósfera aumenta los ecosistemas son capaces de capturar más carbono manteniendo la relación entre la cantidad de CO2 que liberamos a partir de combustibles fósiles y la que se acumula en la atmósfera”, dijo.

CC CARBONO CHINA

Los hallazgos se basan en una investigación de 2007 dirigida por el coautor del estudio Britton Stephens, científico  del Centro Nacional de Investigación Atmosférica en Boulder, Colorado, que sugiere que los bosques tropicales son más eficaces en la absorción de CO2 que los del hemisferio norte.

La nueva investigación evalúa las diversas formas en que los científicos estudian cómo los bosques pueden absorber CO2, incluidos los métodos de investigación que utilizan medidas adoptadas sobre el terreno y otras que utilizan mediciones de las concentraciones de CO2 atmosférico.

Abby Swann, profesor asistente del Ecoclimate Lab de la Universidad Washington discrepa con este estudio y dijo que es difícil medir cuánto carbono va a la tierra directamente desde la atmósfera, y que estudios anteriores han llegado a resultados contradictorios.

“Este estudio considera cuidadosamente varios enfoques diferentes para estimar la cantidad de carbono que se almacena en la tierra y encuentra que si se utilizan las restricciones apropiadas de otros conjuntos de datos todos los métodos de dar una respuesta coherente: el aumento de CO2 atmosférico lleva a los bosques tropicales a almacenar más carbono”, dijo Swann.

Sin embargo, hay muchas controversias entre los científicos sobre esta idea.

“Este estudio sintetiza un montón de resultados que en esencia ya se conocían, pero de una manera que pone de manifiesto la controversia: aproximadamente la mitad de nuestros colegas creen que este estudio es una noticia vieja y la otra mitad piensa que es una herejía”, dijo Stephens.

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Por ejemplo, otra investigación reciente ha encontrado que las crecientes concentraciones de CO2 no pueden estar aumentando el crecimiento de árboles en las zonas tropicales. Asi, ha sembrado dudas sobre cómo los bosques tropicales actúan como sumideros de carbono.

Al examinar los anillos de árboles extraídos de 1.100 árboles en Bolivia, Camerún y Tailandia, un equipo de investigadores de la Universidad de Wageningen (Holanda) no logró encontrar pruebas de que los árboles hubiesen empezado a crecer más rápido según las concentraciones de CO2 aumentaban. Ese estudio fue publicado en la revista Nature Geoscience en diciembre.

“Nuestros resultados sugieren que los niveles elevados de CO2 no ha estimulado el crecimiento de árboles tropicales en los últimos 150 años y pone en tela de juicio la capacidad de sumidero de los bosques tropicales”, sostuvo el co-autor del estudio, el profesor de ciencias ambientales Pieter Zuidema.

Sin embargo, dijo que el estudio de Wageningen no contradice necesariamente resultados de Schimel y Stephens porque anillos de los árboles no miden necesariamente cambios en la biomasa de un bosque.

“La biomasa forestal, y por lo tanto la cantidad de carbono almacenado en estos bosques, podría haber aumentado pero no en el árbol”, dijo Zuidema. “Es posible que los niveles elevados de CO2 permitan una densidad de plantación más alta, y lleve así a un aumento de la biomasa forestal”.

Independientemente de si los bosques tropicales están absorbiendo más CO2 atmosférico a medida que los seres humanos queman más combustibles fósiles a nivel mundial, la replantación y la restauración de bosques tropicales perdidos por la deforestación son críticos en la captura y el almacenamiento de CO2 en la atmósfera en los trópicos, afirmó el colega de Zuidema en la Universidad de Wageningen profesor Peter van der Sleen .

Aunque no hay acuerdo en la comunidad científica sobre la eficacia de los bosques tropicales se encuentran en el almacenamiento de esas emisiones, está claro que los ecosistemas naturales están compensando un gran porcentaje de ellos, dijo Stephens.

“Los bosques tropicales están proporcionando un beneficio significativo al clima”, dijo Stephens. “Lo más importante que podemos hacer es no cortarlos”.

POR BOBBY MAGILL, para Climate Central

Texto original aquí

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