Ciencia

El calentamiento será “difícil de revertir”

CC CALENTAMIENTO GLOBAL CURVA 1970-2015 HA LLEGADO PARA QUEDARSE

Un equipo de científicos suizo-estadounidense calculó que los tibios planes en marcha para limitar el cambio climático pueden resultar muy escasos y de aplicación tardía.

Thomas Frölicher, del ETH Zurich, y colegas de Princeton publicaron un trabajo en Nature Climate Change modelando el ajuste planetario a largo plazo si las emisiones de dióxido de carbono procedentes de la quema de combustibles fósiles se interrumpieran por completo.

Los científicos simularon un planeta en el que las emisiones de gases continuaran aumentando, hasta que las concentraciones en la atmósfera alcanzaran cuatro veces los niveles de la época pre-industrial y un total de 1.800 millones de toneladas fueran liberadas en la atmósfera, y entonces las emisiones se detuvieron.

Los resultados fueron inesperados: el dióxido de carbono en la atmósfera sería gradualmente absorbido por los bosques, cultivos, algas y otros devoradores naturales de CO2; sería incorporado en las conchas de calcio, en los corales y esqueletos en los océanos y luego, lentamente, sería escondido como una roca.

Pero, luego de un período inicial en el que las temperaturas comenzaron a descender, algo más pasó según el modelo. El planeta simulado comenzó a recalentarse nuevamente y continuó así por otros 400 años o más.

La influencia de los océanos se atenúa

CC Revertir 2

Eso sucede, según porque, a pesar de lo que los científicos llaman “forzamiento radiativo” -el CO2 atrapa la radiación infrarroja y mantiene alta la temperatura de la Tierra- empezaría a ceder, los océanos polares que juegan un poderoso papel en el clima se volverían menos eficientes en la eliminación del calor excedente.

La lógica de todo esto se basa en el razonamiento de que la vida en la Tierra, durante los últimos 10.000 años, ha mantenido una relación continua entre el CO2 y otros gases en la atmósfera.

Aumentar los niveles de carbono de manera significativa -y esto ya ha comenzado a suceder– perturbará este equilibrio, y luego desencadenará un largo período de incertidumbre.

Frölicher y sus colegas llegaron a la conclusión de que un 40% extra de carbono en la atmósfera habría sido absorbido dentro de 20 años, y el 80% dentro de 1.000 años. Esto afectaría, por supuesto, las temperaturas.

Mientras los niveles de dióxido de carbono lleguen a su nivel máximo, el mundo continuará calentándose y luego de 15 o 20 años comenzará a enfriarse. El enfriamiento podría extenderse por un siglo.

Poco tiempo

CC THOMAS FROLICHER
Thomas Frölicher

Pero en la simulación, luego de un siglo de enfriamiento, la Tierra comenzó a calentarse de nuevo. Y el calentamiento duró 400 años, con ascensos de 0,37°. No parece mucho, pero la Tierra ya se calentó 0,85° sobre las temperaturas de la época pre industrial.

Los gobiernos acordaron que sería bueno si el aumento de las temperaturas globales promedio se detuviera en 2 º C, y se ha aceptado en principio -una acción más firme y contundente aún no fue acordada- que con 500 millones de toneladas de CO2 ya liberado a la atmósfera, el límite de seguridad debe ser 1.000 millones. Pero esto ahora parece menos plausible.

“Si nuestros resultados son correctos, las emisiones totales de carbono necesarias para mantenerse por debajo de 2 ° C de calentamiento tendrían que ser tres cuartas partes de las estimaciones previas, a 750 millones de toneladas de carbono “, dijo Frölicher. “Por lo tanto, lo que limita el calentamiento a 2 ° C exigiría mantener futuras emisiones acumulativas de carbono por debajo de 250 millones de toneladas, sólo la mitad de la cantidad ya emitida de 500 mil millones de toneladas.”

La investigación es una simulación, y la verdadera lección es, probablemente, que los investigadores todavía tienen mucho trabajo por hacer para comprender las sutiles relaciones entre la atmósfera y el océano. Pero sugiere que el problema del cambio climático es más urgente de lo que se cree.

“Este es un ejemplo de lo difícil que puede ser revertir el cambio climático – nosotros detenemos las emisiones, pero todavía conseguimos un aumento de la temperatura media mundial”, concluyó Frölicher.

Por TIM RADFORD

Texto completo aquí 

DE 1884 A 2012, EN 52 SEGUNDOS

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