Cambio Climático

El clima cambia, adiós al buen café

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Una sequía de la peor en décadas en Brasil amenaza la producción del mayor exportador de café del mundo y sube los precios del grano. La experta Analía Álvarez explica por qué el buen café, de aquí a unas décadas, puede convertirse en un artículo de lujo. La ciencia brasileña sale al rescate, con un café transgénico resistente a las sequías, pero…

Aunque el mercado no se quedará sin café en los próximos días, los analistas estiman que el excedente mundial del grano, de apenas 1% de la producción total, seguirá reduciéndose (foto de portada, Héctor Retamal).

La sequía de Brasil está provocando una importante presión sobre los suministros mundiales. Combinado con la creciente demanda de los consumidores cada vez más prósperos de Asia (y del propio Brasil), el clima empuja los precios al alza y el superávit podría convertirse rápidamente en una escasez si la sequía continúa.

Los precios del mercado a futuro de café de la variedad arábica han aumentado más del 50 por ciento en los últimos dos meses. Y la situación del café es sólo un ejemplo de las que se darán con otros productos a medida que el clima se vuelve más cálido y los patrones de lluvia se tornan más erráticos.

La continua falta de lluvias, sumada a las altas temperaturas sin precedentes en todo el sudeste de América del Sur durante el actual verano austral, es un  tipo de fenómeno meteorológico extremo que se ha vuelto más común en los últimos años.

Ya en 2011, el jefe de Sustentabilidad de Starbucks, Jim Hanna, consideró a ese tipo de extremos vinculados con el cambio climático “un riesgo potencialmente significativo para nuestra cadena de suministro”.

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Una reciente programación de la Radio Nacional Pública de Estados Unidos ha llamado la atención a los norteamericanos sobre las implicaciones a largo plazo de la sequía del Brasil:

Lo que un agricultor siente desde lejos en el campo brasileño es casi exactamente lo que los científicos están diciendo en las ciudades de Brasil. Hilton Silveira Pinto es un agro-climatólogo que ha trabajado en una serie de estudios para la EMBRAPA, la agencia del gobierno de Brasil para la agricultura.

“Las regiones en las que se planta café hoy en día, sobre todo en las zonas más bajas, serán cada vez más cálidas”, dice el experto. “Y muchas de las plantaciones de café en estas áreas probablemente tendrán que ser abandonadas”, vaticina Silveiro Pinto.

Dado que el café crece en plantaciones cuidadosamente cultivadas, se necesitan años para que alcancen la madurez. Como las regiones ideales para el cultivo de café en las zonas más altas cambian de clima más rápidamente, las actuales plantaciones se perderán.

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Según la NPR, algunas estimaciones proyectan que hasta el 10 por ciento de las regiones de cultivo de café hoy más productivas en Brasil quedarán en barbecho en apenas unos años.

La parte de Brasil más afectada será el sudeste altamente poblado, al sur de la selva amazónica. En Brasil, los modelos climáticos ofrecen resultados mixtos al proyectar los futuros patrones de lluvia (más húmedo en el sudeste, más seco sobre el Amazonas y el noreste del país), pero son terminantes sobre el hecho de que las temperaturas seguirán subiendo.

Brasil es también el mayor exportador mundial de azúcar, de naranja, de soja y de ganado, y los precios de esos productos también están aumentando por la sequía en América del Sur.

Algunas ciudades en Brasil han comenzado ya el racionamiento de agua. Esta semana, Reuters informó de que Brasil podría tener que recalcular sus estimaciones de crecimiento económico oara 2014 como consecuencia de la actual sequía.

Para el resto de la temporada de lluvias de verano y para otoño (entre marzo y mayo), las estimaciones climáticas descartan un regreso de precipitaciones significativas. De hecho, se proyecta un aumento de la sequedad como el escenario más probable.

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(Por Analía Álvarez, para Tiempo Inestable).- Graves problemas climáticos afectan a los cafetales, no sólo de Brasil. El embrión del café no se conserva congelado, por lo tanto, los bancos genéticos son las plantas de café sembradas en las estaciones agronómicas de países como Kenia, India, Brasil, Costa Rica y Colombia.

Pero la mayor reserva genética está en las selvas de café de Etiopía y el sur de Sudán. El aumento de la temperatura promedio anual en esa región y la disminución de las lluvias, están haciendo desaparecer los cafetos silvestres de allí. Han vaticinado que en menos de 50 años, el reservorio de los mejores y más puros cafés arábicas del planeta habrán desaparecido.

Por otro lado, países como El Salvador, Honduras, Panamá, Guatemala y Costa Rica están en emergencia agropecuaria, por las pérdidas provocadas por un hongo letal llamado “roya del café”, favorecido en su expansión y en la agresividad de su ataque por la mayor humedad y el aumento de temperatura.

No se veía una epidemia así en muchas décadas, desde principio de siglo pasado cuando no existían aún métodos químicos de prevención y lucha.

La respuesta a esta situación por parte de los caficultores desamparados y de los gobiernos que no atienden la emergencia con planificación adecuada y a largo plazo es la tremenda y descorazonadora realidad de que se están distribuyendo plantines de otra especie de café (amarga y barata) que es más resistente a las altas temperaturas, degradaciones de los suelos y lluvias copiosas, cambiando los actuales cafetales enfermos de arabica por los nuevos cafetos de la especie robusta.

Resultado: en pocos años, el café suave y dulce, frutal, especiado o floral de Africa, Asia o América, que podemos disfrutar ahora, ya no será para casi nadie. Excepto claro, para aquella pequeña minoría que pueda pagar los altísimos precios que costarán esas raras exquisiteces. Esos cafés maravillosos que dejamos sucumbir sin hacer nada.

* La autora es directora del Centro de Estudios del Café y de la Escuela Argentina de Café Especiales.

LA DESESPERACIÓN SE ADUEÑA DE LOS MERCADOS EN 2014

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Ante el anuncio de una posible escasez de café, el pánico se extendió en febrero de 2014 entre los países compradores, lo que llevó a que en cinco días se comprara el total de la producción de un año.

Además, los productores de origen comenzaron a retirar el producto del mercado, con la esperanza de ganar más debido a la escasez y los altos precios que se preveían para el futuro. Se proyectaba que el precio del grano aumentaría en un 50% en el año.

“El incremento en los precios del café en grano tendrán un efecto inmediato en el precio del café para los consumidores, especialmente las variedades selectas, este mes hubo un incremento del 25%”, dijo Chris Togias, director de Griffiths Coffee.

La sequía en Brasil ha hecho subir el precio de los granos de la variedad arábica desde octubre de 2012. Brasil ha sufrido pérdidas en los cultivos de café del orden de 3% a 30%, y se mantiene la incertidumbre sobre qué cultivos pueden ser revividos por la lluvia y cuáles no.

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En 2013-14, Brasil produjo 57,2 millones de sacos, el año anterior, produjo 56,8 millones de sacos. La cosecha de 2014-2015, será de apenas 51 millones de sacos.

El déficit de la producción es de 5 millones de sacos, después de dos años de superávit en los periodos 2012-2013 y 2013-2014. La variedad arábica es la más golpeada hasta ahora, de una producción de 40.7 millones de sacos a una de 35 millones de sacos.

“El aumento del precio por taza puede ser de 20 centavos, aunque el precio tendría que mantenerse estable, solo que en medio del invierno expirarán los contratos a largo plazo con los tostadores”, dice Togias de Griffiths Coffee.

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PERO LLEGA EL SÉPTIMO DE CABALLERÍA: LA GENÉTICA

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Un grupo de investigadores brasileños que identificó un gen de café resistente a la sequía lo introdujo en otros cultivos mediante técnicas transgénicas para determinar si también puede aumentar la resistencia de las otras plantas a la escasez de agua.

El gen está siendo probado actualmente en plantas de soja, maíz, trigo, caña de azúcar, arroz y algodón, informó este sábado la estatal Empresa Brasileña de Pesquisa Agropecuaria (Embrapa), el organismo que lidera el proyecto.

Los responsables por el experimento, en el que también participan investigadores de la Universidad Federal de Río de Janeiro (UFRJ), identificaron el gen resistente a la sequía en una variedad específica del café arábigo.

En una primera fase del proyecto los científicos introdujeron este gen en plantas de otra especie de café, la Arabidopsis thaliana, y consiguieron obtener una variedad más resistente a la sequía.

“La expectativa, como ocurrió en los resultados obtenidos con la planta modelo, es que el gen también confiera tolerancia prolongada a la sequía a los otros cultivos”, según el biotecnólogo Eduardo Romano, investigador de la Embrapa y uno de los responsables por el proyecto.

“La modificación genética tiene el potencial de transferir genes entre especies diferentes y expresar correctamente las características conferidas por el gen”, agregó Romano.

Según el biotecnólogo, teóricamente el gen puede garantizar que otras plantas, como trigo, mantengan su productividad habitual incluso sin las condiciones consideradas como favorables, en este caso la escasez de agua.

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De acuerdo con la Embrapa, el optimismo de los investigadores será puesto a prueba el próximo año, cuando comiencen a surgir los resultados de los estudios en el campo.

“Si todo ocurre como esperado, en cinco años la agricultura brasileña tendrá otro aliado para superar los problemas climáticos, como la temperatura elevada y el déficit hídrico, que amenazan la productividad en el campo”, afirmó el investigador.

Los científicos están observando actualmente tan sólo en laboratorio la expresión del gen resistente a la sequía en las otras plantas.

Los investigadores escogerán una muestra de las mejores semillas de entre las resultantes de las plantas transgénicas para testarlas en el campo.

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