Cambio Climático

El deshielo del Ártico, una historia de horror

DENMARK OUTMandatory Credit: Photo by KARL PETERSEN/EPA-EFE/REX/Shutterstock (9760878a)A general view shows an iceberg stranded near the village of Innaarsuit, in the Avannaata Municipality, northwestern Greenland, 12 July 2018 (issued 13 July 2018). The Avannaata Municipality was alarmed on 11 July, after a huge iceberg was grounded just outside the village of Innaarsuit. According to local media, police asked villagers who live closest to the water, to leave their houses over fears the iceberg could calve and affect the village with a tsunami.Iceberg grounded outside village in northwestern Greenland, Innaarsuit - 12 Jul 2018

(Karl Petersen, para Rolling Stones).– En agosto de 2018,los científicos descubrieron que los cúmulos de más de 12 metros de hielo marino compactado (algunos de los más antiguos y más duraderos del Ártico) se están separando de la costa de Groenlandia y se desvían hacia el mar. Un meteorólogo lo llamó “aterrador”, pero no fue inesperado.

A medida que el clima de la Tierra se calienta, los científicos del clima han predicho desde hace mucho tiempo la idea de un “Ártico azul”, es decir, la desaparición del hielo marino durante al menos parte del año que deje solo mar abierto. Algunos investigadores creen que es posible que podamos navegar en kayak hasta el Polo Norte ya en 2030; otros piensan que el hielo marino podría durar hasta 2040 o más.

El deshielo del Ártico es una de las historias más grandes de nuestro era, incluso si se desarrolla a un ritmo y de una manera que virtualmente garantiza que la mayoría de la gente le prestará poca o ninguna atención.

Lo que está sucediendo no es una preocupación futura, o simplemente una tragedia para los osos polares; el calentamiento del Ártico ya está teniendo un tremendo impacto en nuestro mundo y puede ayudar a explicar gran parte del clima extremo de este verano, especialmente en los EE. UU. y en Europa occidental. Para simplificar demasiado esto, podría argumentar que los incendios forestales históricos de este verano en California fueron pronosticados por el calor en el Ártico.

En los últimos años, el Ártico se ha estado calentando más rápido que en cualquier otro lugar del planeta. (El invierno boreal pasado, las temperaturas en el Ártico fueron 45 grados Fahrenheit (7,2°) por encima de lo normal).

El científico climático alemán Stefan Rahmstorf escribió en agosto una excelente pieza en politico.com que explica por qué el calentamiento del Ártico no solo está causando que el hielo se derrita, sino que también cambia la dinámica del clima para todo el planeta. “Que el calentamiento global conduzca a más extremos de calor no es ciencia espacial y ha sido confirmado por análisis de datos globales”, escribió Rahmstorf.

Señaló que estamos viendo cinco veces más registros mensuales de calor, como el “mejor julio registrado en California”, de lo que lo haríamos en un clima estable. Más calor significa suelos más secos, lo que provoca más sequías e incendios forestales. También significa una lluvia más extrema, dado que una atmósfera más cálida puede absorber y luego liberar más humedad (un aumento global de los registros de lluvia está bien documentado en los datos de la estación meteorológica).

Pero luego Rahmstorf hizo un punto crucial: “No es solo que el clima esté haciendo lo que siempre hace, excepto a un nivel de temperatura más alto. Más bien, hay una evidencia creciente de que la dinámica del clima en sí está cambiando”.

La idea básica, argumentó Rahmstorf, es que la corriente en chorro (jet air) -una banda de fuertes vientos alrededor del Hemisferio Norte que influye significativamente en nuestro clima en las latitudes medias- está cambiando. Los investigadores mostraron en 2015 que la corriente en chorro se ha ralentizado significativamente en las últimas décadas y ondula más.

La causa es probable que sea el calentamiento del Ártico, ya que la corriente está impulsada por el contraste de temperatura entre los trópicos y el Ártico. Debido a que esta diferencia de temperatura es cada vez más pequeña, la corriente en chorro se debilita y se vuelve menos estable. “La circulación más débil del verano significa menos cambios climáticos, por lo que el clima es cada vez más persistente”, escribió Rahmstorf.

No solo el clima de verano está cambiando. A principios de este año, un estudio mostró que cuando el Ártico es inusualmente cálido, el clima invernal extremo es de dos a cuatro veces más probable en los Estados Unidos.

Como explicó Rahmstorf, “el cambio climático no solo significa que todo se está calentando gradualmente. Un cierto patrón de onda en la corriente en chorro, serpenteando de norte a sur, se asienta por un largo tiempo y trae calor y sequía o lluvia continua, dependiendo de dónde se encuentre en este patrón. Este patrón persistente de la corriente en chorro ha jugado un papel importante en los extremos climáticos de las últimas semanas, conectando los extremos alrededor del hemisferio norte “.

El clima más extremo no es la única consecuencia inmediata y alarmante de la fusión del Ártico. Otro es el deshielo del permafrost, el vasto reino del suelo congelado permanentemente (hasta ahora) que yace debajo de la nieve y el hielo en el Ártico. Atrapado en este suelo congelado y la vegetación es más del doble del carbono que se encuentra en la atmósfera.

La semana pasada, National Geographic publicó una historia convincente sobre un científico ruso que está viendo derretirse el permafrost en el norte de Siberia a un ritmo mucho más rápido de lo que nadie esperaba: el paisaje se deforma y el suelo está literalmente cuarteándose a medida que se derrite la tierra.

Y un nuevo estudio de Katy Walter Anthony, un bioquímico de la Universidad de Alaska, ha descubierto que el metano burbujea en lagos termokarst (lagos de agua de deshielo en el permafrost) a un ritmo que es el doble de las estimaciones anteriores.

A medida que el permafrost se derrite, ¿quién sabe qué más se revelará? Recientemente han surgido de la tierra todo tipo de artefactos congelados durante mucho tiempo, desde humanos bien conservados hasta un caballo bebé de 30,000 años. Un riesgo real, pero aún no cuantificable: bacterias y virus congelados desde hace mucho tiempo, como el ántrax y la viruela, podrían surgir, desencadenando una epidemia que se desarrolla como una nueva versión impulsada por el cambio climático de The Andromeda Strain.

Mucha gente ve el derretimiento del Ártico como una bendición, por supuesto. En los próximos días, el primer barco portacontenedores navegará a través de una nueva ruta de envío en el Ártico, lo que podría acortar los tiempos de viaje desde Asia a Europa. En Groenlandia, nuevas operaciones mineras (la mayoría para metales raros) están a punto de abrirse cuando se retiren las capas de hielo.

Para los rusos, el Ártico es una nueva frontera militar, un lugar para que Vladimir Putin muestre a los europeos del norte quién es el jefe. Y, por supuesto, nadie está haciendo más que el presidente Trump para garantizar un Ártico azul en un futuro muy cercano.

En los últimos meses, la administración Trump presionó exitosamente al Congreso para abrir el Refugio Nacional de Vida Silvestre del Ártico a la perforación, y propuso reducir los estándares de emisiones de los vehículos y reescribir el Plan de Energía Limpia para aflojar los límites a la contaminación por carbono de las plantas de energía. Si hay alguna manera más clara de decir que me importa una mierda sobre el Ártico (o cualquier otro ecosistema frágil), no puedo pensar en ello.

¿Se puede salvar el Ártico? En teoría, varias estrategias de geoingeniería podrían implementarse para frenar el derretimiento, pero por 10.000 razones diferentes (que pueden leer aquí, en inglés) es una idea peligrosa. Una solución mucho mejor sería un asalto total a las emisiones de carbono, un objetivo que, por urgente que sea, el mundo ha avanzado cero en las últimas tres décadas.

“Save the Arctic!” (Salven el Ártico), Sin embargo, no es un grito de guerra que va a motivar a muchos estadounidenses. El Ártico está demasiado lejos, muy lejos, demasiado extraño. Pero eso no significa que no importe. Piensen en el Ártico como nuestro sistema de alerta temprana, una gran alarma que nos alerta sobre el hecho de que el planeta en el que viviremos mañana no se parece en nada al planeta en el que vivimos ayer, y es mejor que nos preparemos.

A medida que el Ártico se calienta, aumenta los niveles del mar en Miami y Bangladesh y en todas las demás ciudades costeras del mundo, y aumenta las probabilidades de incendios forestales en California y el oeste. En cierto sentido, los cambios masivos que están teniendo lugar en el Ártico están rehaciendo el clima en América y el norte de Europa, con profundas implicaciones para todos los que viven allí, lo sepan o no.

Y son un recordatorio de una de las grandes verdades sobre el cambio climático, y una que es más difícil de entender: en nuestro mundo rápidamente cambiante, ningún lugar está demasiado lejos o demasiado lejos para la materia. Nos guste o no, todos estamos en esto juntos. Cuando el hielo se derrite en el Ártico, el oeste arde.

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