América Latina

El eco turismo disminuye la pobreza

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(SciDevNet).- La conservación de la vida silvestre reduce la pobreza en las zonas cercanas de acuerdo a la evidencia de Bolivia, Costa Rica y Tailandia; pero cómo lo hace ha dejado perplejos a los científicos.

Ahora, un estudio ha arrojado algo de luz sobre el asunto. El análisis de las comunidades costarricenses cuyo bienestar mejoró después de que las áreas protegidas se establecieran cerca, permitió visibilizar las contribuciones de los diversos mecanismos para reducir la pobreza. Se encontró que el turismo y la recreación fueron los principales impulsores del cambio, y que los servicios de los ecosistemas y las mejoras de infraestructura no jugaron un papel relevante.

Este hallazgo permitirá el diseño de adecuadas políticas que pueden resultar en mejoras ambientales y sociales, dice el estudio.

Un estudio previo había encontrado que la declaración de áreas protegidas en Costa Rica antes de 1980 dio lugar a una disminución del 16 por ciento en la pobreza para el año 2000, de acuerdo con el artículo publicado el mes pasado (24 de febrero) en Proceedings of the National Academy of Sciences.

Paul Ferraro, economista de la Universidad del Estado de Georgia, Estados Unidos y co-autor del estudio, explica a SciDev.Net: “Comparamos los cambios en la pobreza entre las comunidades que viven cerca de las áreas protegidas y comunidades similares que no viven cerca de las protegidas áreas. Estas comunidades fueron similares en cuanto a su situación de pobreza y el potencial de crecimiento económico antes del establecimiento de las áreas protegidas”.

Merlin Hanauer, otro autor del estudio y economista de la Universidad Estatal de Sonoma, Estados Unidos, dice: “Fuimos capaces de cuantificar la proporción del efecto total de las áreas protegidas en la pobreza que se debe al ecoturismo, la infraestructura y los servicios de los ecosistemas”.

Sus análisis indican que más de dos tercios de esa reducción de pobreza se deben al turismo generado por las áreas protegidas. A su vez, encontró que el desarrollo de infraestructura como carreteras, escuelas y centros de salud, y los servicios de los ecosistemas, tales como el suministro de agua o la polinización en las áreas protegidas tuvieron poco efecto neto sobre la pobreza.

“Los conceptos y métodos en nuestro estudio pueden ser de gran beneficio para los demás países, y profesionales de la conservación en general”, dice Hanauer. “Nuestro estudio pone de relieve los datos y la metodología necesaria para entender mejor los impactos de las áreas protegidas. Mediante la implementación de estos métodos en otros países, las autoridades serán capaces de diseñar políticas y complementar los canales positivos a través de los cuales las áreas protegidas afectan a la pobreza y mitigan los canales negativos”.

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“Pero tenemos que extraplorar con cautela”, añade. “Hay muchos factores específicos en cada país que a la vez determinan los mecanismos pertinentes a través de los cuales las áreas protegidas afectan a la pobreza, y la influencia relativa de los mecanismos.”

Rafael Sánchez Meza, profesor de Economía de la Universidad Nacional de Costa Rica, dice que tales estudios podrían ayudar a determinar cómo los diferentes actores que intervienen en los parques nacionales, como los hoteles, podrían ayudar a reducir la pobreza.

Alejandro Masis Cuevillas, director del Área de Conservación Guanacaste, dice que un alto porcentaje de turistas que visitan el país también recorren las áreas protegidas, lo que genera una gran cantidad de ingresos.

Uno puede ver, dice, que las comunidades cercanas a las áreas protegidas en Costa Rica se han transformado y se han hecho más ricas a través del ecoturismo.

“Estas áreas tienen la oportunidad de desarrollar su espíritu empresarial y aprovechar el tráfico de visitantes en o cerca de sus pueblos”, dice. El reto ahora es “trabajar con las comunidades y otras entidades del Estado para lograr un mayor beneficio de esta oportunidad”.

Masís Cuevillas pide más de este tipo de estudios porque, como él dice, son útiles para la conservación y el punto de vista socio-económico. Por ejemplo, sirven como argumento en contra de la opinión dañina de que las áreas protegidas obstaculizan el desarrollo porque las zonas más pobres están a menudo situadas cerca de estas áreas.

“Y esto es un argumento falaz que ya no toma en cuenta el desarrollo histórico de esas zonas, donde inclusive antes de la creación de áreas silvestres, eran aún más pobres de lo que son por múltiples razones históricas”, dice.

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