Energías

El Sol presenta batalla al carbón en la India

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Indicio de un giro histórico, la compañía minera de carbón más grande del mundo, Coal India, se lanza a instalar paneles solares en sus plantas de todo el país para reducir sus propios gasto de electricidad (en la imagen superior, una mujer en un yacimiento de carbón).

El gigante de carbón ha convocado a presentar propuestas de empresas de energía solar para construir una planta solar de 2 megavatios en 9 acres de sus propios terrenos. Esta planta podría ampliarse, incluso, para exportar energía a la red nacional india.

Coal India no sólo está detrás de las plantas solares comerciales, sino también dándole vueltas a la posible instalación de paneles solares en los techos del Instituto Ranchi Central de Planificación de Minas y Diseño, donde hace investigación minera. Los paneles se activarían en “colonias” para el personal y en áreas mineras, con el objetivo de reducir las facturas de energía que paga la empresa.

Coal India explicó la razón de estas iniciativas así:

“India tiene una abundancia de sol y la tendencia al agotamiento de los combustibles fósiles está impulsando a los planificadores energéticos a examinar la viabilidad de usar fuentes de energía renovables como la solar, la eólica y otras”.

Ésta es una declaración extraordinaria viniendo de la empresa de carbón más grande del mundo. Coal India produce el 90 por ciento del carbón de la India, y no sólo está girando hacia la energía solar como una práctica de negocios eficiente: concluye que la India no puede depender del carbón.

De hecho, un sistema de electricidad basado en el carbón no es confiable: la energía solar, sí. Y la solar podría ser la única esperanza para buena parte de la India rural de contar con electricidad después de décadas del fracaso de planes de extensión de la red. Con semejante potencial de capacidad solar a lo largo y ancho del país (ver mapa debajo) no es de extrañar que incluso las compañías de combustibles fósiles quieran entrar al juego.

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Un informe de Pike Research del año pasado predijo que la industria minera mundial invertiría US$ 20 millones en energía renovable para 2020. Coal India puede ser una de las primeras empresas del carbón que se compromete, al parecer, con la energía solar, aunque en 2012 un museo de la minería del carbón británico en el sur de Gales equipó dos tejados con 400 paneles solares.

Neyvili Corp produce carbón en India y está construyendo una planta de energía solar de 10 megavatios que se puede actualizar a 25 megavatios, además de un parque eólico de 50 megavatios. Oil India también ha iniciado las inversiones en energía eólica y solar.

Estas compañías ven algo que el gigante British Petroleum (BP) no: después de décadas de inversión en energía solar, el CEO Bob Dudley declaró: “Hemos tirado la toalla de la energía solar”. La mayor parte de las empresas de carbón y de combustibles fósiles en el mundo tampoco abrazaron las energías renovables del modo que lo hacen ahora estas empresas indias. ¿Por qué?

El 57 % de la capacidad de energía eléctrica de India proviene del carbón. A pesar de que cuenta con importantes reservas (las quintas del mundo), India quema una gran cantidad de carbón de países extranjeros. Las importaciones de carbón alcanzaron un récord -135 millones de toneladas en el último año fiscal-, un aumento de cinco veces en los últimos diez años. La mayoría de las importaciones de carbón provienen de Indonesia, con Australia y Sudáfrica aportando gran parte del resto.

Esto es malo para los indios. La contaminación del carbón causa la muerte de más de cien mil indios cada año por problemas respiratorios. Las emisiones de carbón también ayudan a provocar el cambio climático, cuyas consecuencias -las olas de calor- matar a cientos de personas y llevar al caos red eléctrica como los picos de demanda.

India ha aplicado un impuesto sobre el carbón durante varios años y los fondos resultantes, en parte, van al desarrollo de la energía solar. Pero mientras el país tiene como objetivo las energías limpias, no lo impone a las distribuidoras eléctricas estatales y a las grandes empresas de energía, y por lo tanto, los pedidos de créditos de energía solar cayeron casi a la mitad en mayo de 2013.

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Aun así, la energía solar es barata y próspera en la India. Según el gobierno, la energía solar podría ser más barata que el carbón para el próximo año. Todo este potencial está trayendo inversión extranjera a India. El fabricante estadounidense First Solar busca incrementar sus exportaciones en los próximos tres años, lo suficiente como para aumentar su cuota de mercado del 20 al 25 %.

Empresas solares chinas y europeas son la principal competencia de Estados Unidos y de las compañías de energía solar nacionales indias. Estados Unidos pugna por mantener la cuota de mercado abierta ante la posibilidad de que normas requieran a las empresas de energía solar comprar insumos de fabricantes nacionales.

El costo del carbón en la salud pública y los términos del impacto del clima han sido evidentes desde hace algún tiempo, pero muchos lo soportaban porque había pocas opciones más baratas, especialmente en países con pequeñas industrias de gas natural. Sin embargo, el costo de la energía solar ha ido cayendo en picada. En Nuevo Mexico, First Solar está construyendo lo que será la planta de energía solar más grande en ese estado norteamericano, que venderá la electricidad más barata que el costo de la generada por una nueva planta de carbón.

Texto original aquí

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