Cambio Climático

Groenlandia, ni verde ni blanca… gris polvo

CIENCIA GROENLANDIA DESHIELO DIC 2013

A pesar de su nombre, Groenlandia (tierra verde) es predominantemente blanca, con la nieve y el hielo cubriendo la mayor parte del país. Pero una nueva investigación indica que el color puede empezar a cambiar e, incluso, a oscurecer sus tonos, gracias a un aumento generalizado de polvo en su cobertura helada. Y ese oscurecimiento podría acelerar la fusión de su superficie de hielo y, con ello, aumentar el nivel de los océanos.

Más de las tres cuartas partes de Groenlandia está cubierta por una capa de hielo que es de hasta 2 kilómetros de espesor en algunos puntos. Contiene 684.000 kilómetros cúbicos de hielo que, de fundirse totalmente, elevaría el nivel de los océanos hasta 24 metros.

Investigaciones recientes han sugerido que la fusión se incrementa a lo largo de los bordes de la capa de hielo, donde los glaciares fluyen hacia el mar. Esa masa fundida ya representa alrededor del 30 por ciento de aumento del nivel del mar actual, que subió 8 pulgadas (20,3 cm) desde la década de 1880, aunque esa tasa se ​​ha incrementado en las últimas décadas.

Pero el grueso de la capa de hielo se ha mantenido relativamente estable en comparación, ya que por sus altas elevaciones y su ubicación en altas latitudes hacen que sus temperaturas medias permanezcan en cero grado o por debajo casi todo el año.

La nieve y el hielo son también altamente reflectantes y rebotan la radiación solar. Eso añade una capa adicional de defensa a la fusión.

Pero una nueva investigación publicada en junio de 2014 en la revista Nature Geoscience indica que ese resplandor puede estar debilitándosse, sobre todo en la primavera, desde  2009 en comparación con el brillo promedio de 2003-2008. Una combinación de hollín, polvo y microbios oscurece la nieve y aumenta las probabilidades de un derretimiento más extendido. El hollín y el polvo son destacados como factores en el estudio.

CC GROENLANDIA INVESTIGACIÓN POLVO HIELO 2 MAPAS

Izquierda, 8 de julio de 2012. Derecha, 12 de julio de 2012 (fuente: Nicolo E. DiGirolamo, IASS / NASA GSFC, y Jesse Allen,  observatorio de la tierra de la NASA).

De los dos, el hollín absorbe la luz y calienta la nieve con mucha más eficacia que el polvo. Los incendios forestales del verano en América del Norte y en Rusia son las fuentes primarias de hollín caído sobre la capa de hielo de Groenlandia. El hollín de los incendios en Siberia fue uno de los principales factores detrás del deerretimiento sin precedentes de julio de 2012, cuando el 95 por ciento de la superficie de la capa de hielo se derritió durante una semana.

Condiciones similares se han desarrollado este 2014 con la menor cantidad de nieve registrada durante abril en Eurasia, de acuerdo con una reciente actualización del Centro Nacional de Nieve y Hielo. Otras áreas también quedaron debajo del promedio de nieve, lo que unido a las condiciones cálidas y secas alentó incendios de combustible que depositaron hollín sobre el hielo en Groenlandia y en otras partes del Ártico.

Marie Dumont, científico de la agencia meteorológica de Francia, quien dirigió el estudio, dijo que hay una cantidad potencialmente mucho más alta de polvo que de hollín en la capa de hielo, lo que significa que podría tener el mismo impacto global.

Dumont y su equipo analizaron los datos de satélites y de la nieve, que muestran un aumento general de la cantidad de polvo en la atmósfera del Ártico y una alta cantidad de polvo transportada a Groenlandia desde otras partes del Ártico.

Las mediciones realizadas en un sitio en el noreste de Groenlandia también muestran que en 2009 y 2010 el polvo era más de 150 veces más frecuente en el hielo que el hollín. Eso no puede necesariamente ser extrapolados para el resto de la capa de hielo, pero Dumont y su colega escribieron en el nuevo estudio que “corrobora que el polvo es probablemente un absorbente significativo en la nieve de Groenlandia”.

El estudio sugiere que el culpable detrás de un aumento del transporte de polvo en la primavera es la nieve derretida antes en otras partes del Ártico y el hemisferio norte.

“El polvo es transportado hacia el Ártico por el viento en la atmósfera. Fuentes de impurezas en altas latitudes pueden fácilmente volver a depositarse en la superficie de Groenlandia”, explicó Dumont en un correo electrónico.

El estudio señaló que a medida que el clima continúa calentándose, el deshielo de primavera se hará más amplio y ocurrirá antes, lo que podría llevar más polvo a la capa de hielo de Groenlandia y aumentar la probabilidad de eventos de fusión generalizada de hielo.

Por Brian Kahn

Texto original completo aquí

 

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