Cambio Climático

La antigua marcha de los pingüinos también se desvía

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Un reciente estudio de investigadores estadounidenses desafía la noción largamente sostenida de que los pingüinos emperador regresan al mismo lugar cada año para la cría, lo que sugiere a la vez cierta capacidad de adaptación ante el cambio climático que afecta a los hielos marinos en la Antártida (foto: Michelle LaRue).

Investigadores de la Universidad de Minnesota, usando imágenes de satélite, dijeron haber encontrado seis casos en tres años de pingüinos emperador que no regresaron al mismo nido.

También afirmaron que una colonia recién formada en la Península Antártica podría ser un ejemplo de que los pingüinos sí se mueven a otros sitios para anidar.

“Si asumimos que estas aves regresan a los mismos lugares cada año, sin falta, estas nuevas colonias que vemos en las imágenes de satélite no tiene ningún sentido”, dijo la investigadora Michelle LaRue, quien condujo el estudio en la Universidad de Minnesota.

“Estas aves no sólo aparecen de la nada, tienen que haber venido de algún otro lugar”, afirmó LaRue, quien compartió sus hallazgos en la conferencia IDEACITY en Toronto, el 20 de junio de 2014.

Los investigadores han pensado durante mucho tiempo que los pingüinos emperador regresaban indefectiblemente al mismo lugar para anidar cada año. El nuevo estudio de investigación utilizó imágenes satelitales para demostrar que los pingüinos no necesariamente son fieles a los lugares de anidación anteriores.

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La investigación de la Escuela de Ciencia e Ingeniería de la Universidad de Minessota  se publicará en un próximo número de Ecografía, una revista profesional de investigaciones científicas sobre ecología espacial, macroecología y biogeografía.

“Nuestra investigación muestra que las colonias parecen aparecer y desaparecer a lo largo de los años, lo cual desafía comportamientos que pensábamos que entendíamos sobre los pingüinos emperador”, dijo LaRue.

“Esto sugiere que los pingüinos emperador se mueven entre colonias. Eso significa que tenemos que revisar nuestra manera de interpretar los cambios de población y las causas de esos cambios “, afirmó.

El pingüino emperador es una especie bien estudiada y, recientemente, se ha convertido en una celebridad con películas como “Happy Feet” y el documental “La marcha de los pingüinos”.

La colonia de “La marcha de los pingüinos” se llama Pointe Géologie y ha sido estudiada por más de 60 años. Los investigadores observan esa colonia todos los años y buscan, en particular, las aves que han sido marcadas por los investigadores.

En las últimas décadas los investigadores han estado preocupados por la forma en que la reducción del hielo marino puede afectar a los pingüinos emperador que se reproducen en él.

 

Durante cinco años de la década de 1970, el mar austral se calentó y, al mismo tiempo, la colonia de pingüinos en Pointe Géologie se redujo a la mitad, de 6.000 a 3.000 parejas reproductoras (video: BBC, 1 minuto 52 segundos).

El descenso, se cree, es debido a la disminución de las tasas de supervivencia. En otras palabras, los investigadores pensaron que las temperaturas más altas estaban impactando negativamente en la supervivencia de la especie.

Ahora, imágenes de satélite de alta resolución ha cambiado todo eso, porque los investigadores pueden ver toda la costa y todo el hielo marino. Debido a que los pingüinos emperador son la única especie en el hielo del mar, pueden mirar las imágenes e identificar su presencia a través de su reveladora mancha de excremento.

Antes de las imágenes de satélite, los investigadores pensaron Pointe Géologie estaba aislada y no había ningún otro lugar de los pingüinos a dónde ir. Las imágenes de satélite muestran que Pointe Géologie no está aislada en absoluto. Hay un montón de colonias dentro de una distancia accesible de viaje para un pingüino emperador.

“Es posible que las aves se hayan alejado de Pointe Géologie a estos otros lugares, y eso significa que tal vez esas aves marcadas por los investigadores  no murieron”, dijo LaRue.

“Si queremos conservar adecuadamente las especies, tenemos que saber lo básico de ellas. Acabamos de enterarnos de algo inesperado, y debemos repensar la forma en que interpretamos las fluctuaciones de colonias de pingüinos emperador”, afirmó.

Otros investigadores implicados en el estudio son Gerald Kooyman, de la Universidad de California en San Diego; Heather J. Lynch, de la Universidad Stony Brook; y Peter Fretwell, del British Antarctic Survey.

Fuentes: NBC y University of Minessota

EL PINGÜINO EMPERADOR 

El aptenodytes forsteri mide entre 85 y 90 cm de altura, y es el más alto de todos los pingüinos. Nidifica sobre las barreras de hielo formando inmensas colonias de varios miles de individuos; los huevos son puestos entre mayo y junio  y la  eclosión se produce entre julio y agosto.

Abunda en el Mar de Wedell hasta la Barrera de los Hielos Filchner, donde se lo observa en grandes grupos. En verano es común observarlos descansando sobre témpanos a la deriva en el Mar de Weddell. Su hábitat es marino, pelágico, restringido a aguas frías antárticas, con o sin hielo presente.

Fuente: Orgeira, José Luis, Guía de Campo para la Identificación de Aves Antárticas, publicado por la Dirección Nacional del Antártico, Instituto  Antártico Argentino.

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