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La extinción de especies pisa el acelerador

CIENCIA BIODIVERSIDAD EXTINCIÓN

Las especies en la Tierra se están extinguiendo por lo menos 1.000 veces más rápido de lo que podrían sin la influencia humana, estimó una investigación de la Universidad de Duke publicada por la revista Science. Pero al mismo tiempo concluyó que todavía hay tiempo para salvar al mundo de este desastre de su biodiversidad.

Entre 100 y 1.000 especies por millón se extinguen cada año, de acuerdo con el estudio, dirigido por el biólogo Stuart Pimm. Antes de que los humanos entraran en escena, la tasa de extinción típica era probablemente una extinción por cada 10 millones cada año.

Estos números implican un gran aumento respecto de estimaciones anteriores, según las cuales las especies se extinguirían 100 veces más rápido de lo normal, y no 1.000 veces más rápido o más, dijo Pimm a Live Science.

Pero a pesar de las malas noticias, afirmó el biólogo, su investigación es “optimista”. Nuevas tecnologías y los ciudadanos con vocación científica están permitiendo a los conservacionistas dirigir sus esfuerzos mejor que nunca antes.

“Aunque las cosas están mal, y este trabajo demuestra que en realidad están peor de lo que pensábamos, estamos mucho mejor para hacer algo al respecto”, dijo Pimm, refiriéndose a su estudio.

Entender la extinción

Pimm y sus colegas han trabajado mucho para comprender el efecto de la humanidad sobre el resto de las especies que comparten el planeta. En la historia de la vida sobre la Tierra, cinco extinciones masivas han acabado con más de la mitad de la vida en el planeta. Hoy en día, los científicos debaten si la humanidad está causando una sexta extinción.

Esta pregunta es más difícil de lo que parece. Ciertamente, los humanos han empujado a la extinción a especies desde el dodo al tigre de Tasmania, pasando por la paloma mensajera. No hay dudas de que la persistente deforestación y el cambio climático van a destruir aún más especies, incluyendo algunas que la Humanidad no llegará a descubrir.

Los investigadores ni siquiera saben, a ciencia cierta, cuántas especies existen en el planeta. Cerca de 1.9 millones de especies han sido descritas por la ciencia, pero las estimaciones en cuanto a cuántos hay ahí fuera van desde los 5  a los 11 millones.

Saber cuántas especies se extinguen sin la influencia humana es otro desafío. El registro fósil es frustrante por lo incompleto. Para obtener una estimación basada en la ciencia, Pimm y sus colegas utilizaron datos de filogenia molecular, que utiliza la información de ADN para construir una red de relaciones entre las especies. En lo árboles eso puede mostrar qué tan rápido se diversificaron las especies.

Debido a que las especies normalmente no se extinguen más rápido de lo que se diversifican para formar otras nuevas, estos árboles dan una idea del máximo de una tasa de extinción normal. Por este método, los investigadores llegaron a la estimación de fondo de una extinción por 10 millones de especies por año.

Extinción de la humanidad

A continuación, los investigadores analizaron las tasas de extinción actuales. Dieron seguimiento a los animales conocidos por la ciencia, el cálculo de cuánto tiempo tendían a sobrevivir después de su descubrimiento (o si aún se conservan). Estas tasas llevaron a la estimación de 100 extinciones o más por millón de especies cada año, nada sorprendente.

“No es una buena cosa, porque es más alta de lo que era antes, pero para quienes nos dedicamos a estas cosas, sabíamos hacia dónde íbamos”, dijo Clinton Jenkins, investigador del estudio y en el Instituto de Pesquisas Ecológicas (IPE) de Nazaré Paulista, Brasil.

Pero Jenkins y Pimm coinciden en que hay esperanza. Las especies más amenazadas tienden a ser aquellas con menos margen en  zonas amenazadas, explicó Jenkins a Live Science. Muchas están en países sin recursos para protegerlas, pero la capacidad de los científicos para rastrear y entender las amenazas nunca ha sido mejor.

Las imágenes de satélite y el seguimiento global de la deforestación pueden revelar la pérdida de hábitat en tiempo casi real. Y los sitios web como biodiversitymapping.org (creados por Jenkins) revelan focos de biodiversidad de aves, mamíferos, anfibios y más.

“Probablemente menos del 10 por ciento de la superficie concentra la mayoría de las especies en riesgo real”, dice Jenkins. “Así que si nos centramos en esas áreas, se puede resolver la mayor parte del problema.”

(…) Jenkins utiliza el mismo sitio. Por ejemplo, en abril, se dio cuenta de que un grupo de primates de cola a rayas estaban corriendo alrededor de los árboles cerca de su casa, en Nazaré Paulista. Salió con un par de binoculares y un teléfono inteligente e hizo algunas fotos, que se cargan en iNaturalist. Otros usuarios confirmaron rápidamente que sus vecinos eran titís (Callithrix aurita), que la Lista Roja de la UICN categoriza como especie vulnerable.

“Ese mismo día, esa foto estaba en la página de la Lista Roja de la especie”, dijo Jenkins.

Tales observaciones ciudadanas pueden ayudar a definir los rangos y números de especies, que están a menudo desactualizadas en la literatura científica. Estos datos, a su vez, puede revelar si los proyectos de conservación funcionan y qué áreas están en riesgo, dijeron los investigadores.

“La gente suele decir que estamos en medio de la sexta extinción masiva”, dijo Pimm. “No estamos en medio de ella, sino al borde, y ahora tenemos herramientas para prevenirla”.

Texto orginal de Business Insider aquí

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