Ciencia

Las 66 antenas de ALMA mirando al espacio

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(Phys.org).- El Observatorio ALMA, el proyecto de telescopio más ambicioso que se ha dado la humanidad para buscar los orígenes del Universo, recibió estos días en su hogar de Atacama, Chile, la última antena de sus 66 antenas, un disco de 12 metros de diámetro aportado por el Observatorio Espacial Europeo (ESO). (Foto: Adhemar Duro)

Esta antena,  la última que esperaba el Observatorio ALMA (Proyecto Milimétrico/Submilimétrico de Atacama) y fabricada por el consorcio europeo AEM, completa las 24 que había entregado la ESO y se suma a las otras 25 de Norteamérica y a las 16 (4 de 12m y 12 de 7m) de Asia oriental.

Para fines de 2013, se espera que las 66 antenas de radio de onda milimétrica-submilimétrica trabajen asociadas como un solo telescopio, en una serie que se extenderá por un máximo de 16 kilómetros a través de la meseta de Chajnantor, en el desierto de Atacama en el norte de Chile .

El observatorio ALMA fue inaugurado en marzo de 2013, cuando concluyó la era de los sistemas de telescopios gigantes.

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Esta entrega de la última antena ahora completa la fase de construcción de ALMA y deja el total de 66 del observatorio para uso científico, en el comienzo de una nueva era de descubrimientos en astronomía.

“Este es un hito importante para el Observatorio, ya que permite a los astrónomos en Europa y en otras partes de utilizar el telescopio ALMA completo, con toda su sensibilidad y área de recolección”, dijo Wolfgang Wild, gerente europeo del proyecto.

ALMA ayudará a los astrónomos a responder a preguntas importantes acerca de nuestros orígenes cósmicos.

 

El telescopio observa el Universo usando luz con longitudes de onda milimétricas y submilimétricas, entre la luz infrarroja y ondas de radio del espectro electromagnético.

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La luz en estas longitudes de onda proviene de algunos de los más fríos, pero también de lo más distantes objetos del cosmos. Eso incluye las frías nubes de gas y polvo donde están naciendo nuevas estrellas y galaxias remotas en el borde del universo observable.

El Universo está relativamente inexplorado a longitudes de onda submilimétricas , ya que los telescopios requieren condiciones atmosféricas extremadamente secas, como las de Chajnantor, muchas antenas grandes y la tecnología de detección avanzada.

Incluso antes de la finalización ALMA ya se ha utilizado ampliamente para proyectos de ciencia y ha demostrado un gran potencial con la publicación de muchos resultados científicos interesantes.

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CIENCIA ALMA, POR ADHEMAR DURO
Las antenas de ALMA en acción. Foto: Adhemar Duro

El proceso de restaurar las condiciones plenas para operar el observatorio ALMA ya comenzó y se espera que a inicios de octubre se produzca la aceptación final del software y la reanudación de las observaciones del Ciclo 1, para que el mayor radiotelescopio del mundo pueda seguir entregando resultados científicos espectaculares.

Debido a condiciones climáticas adversas y a problemas con la energía que limitaron el número de antenas disponibles para las observaciones científicas, las observaciones del Ciclo 1 de ALMA no pudieron reanudarse en junio como se había previsto. Sí se pudo avanzar en la aceptación del software del conjunto de antenas de 12 metros que fue finalizado en julio. Pero asuntos laborales demoraron la posterior reanudación de operaciones en el observatorio hasta el 7 de septiembre.

Paralelamente, el observatorio ALMA lanzará a fines de octubre un llamado a la comunidad científica mundial para que presenten sus propuestas a fin de dar inicio al próximo ciclo de observaciones de Ciencia Inicial, el Ciclo 2, en junio de 2014.

El Ciclo 2 se extenderá por cerca de un año y medio y utilizará 45 antenas -36 de doce metros de diámetro y 9 de siete metros-, además de receptores de banda 3, 4, 6, 7, 8 y 9 (longitudes de onda de entre 3,1 y 0,44 mm).

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