Cambio Climático

Los extremos climáticos y la salud global

(Foreign Affairs).- Los últimos años han traído una cadena de noticias terribles sobre el clima global. Políticamente, el Acuerdo de París 2015 sobre el cambio climático se está estancando. Estados Unidos ha anunciado que abandonará el pacto y ningún otro país ha dado el paso adelante para llenar ese vacío.

Las emisiones de gases invernadero aumentaron un 1,4 por ciento el año pasado y ningún país industrializado está en camino de cumplir con las promesas de control de emisiones que hizo en París, lo que significa que el mundo está lejos de alcanzar el objetivo de limitar el calentamiento a 2°C por encima de las temperaturas preindustriales. Científicamente, las noticias son aún más sombrías.

Una nueva investigación en ciencia del clima indica que los eventos extremos, como las olas de calor, el colapso de las principales capas de hielo y las extinciones en masa, son cada vez más probables. Y aumenta la evidencia de que el cambio climático tendrá un impacto extremo en la salud humana en el futuro cercano.

Estas dos líneas de malas noticias ofrecen una hoja de ruta para mejorar: la nueva investigación científica sobre el cambio climático, con sus aterradores conocimientos sobre lo que los humanos están haciendo al medio ambiente, podría ayudar a los activistas y líderes políticos a generar el impulso político para cortes profundos y costosos en emisiones.

Hasta ahora, la mayoría de las investigaciones sobre el impacto del cambio climático han confirmado la máxima que el politólogo Aaron Wildavsky describió hace décadas: “cuanto más rico, más seguro”. Los científicos creían que las sociedades más ricas tenían los recursos para adaptarse a un mundo más cálido, pobre los países sufrirían más.

Esto presentó un problema político porque la mayoría de las emisiones provienen de economías ricas o emergentes. De hecho, los 1.000 millones de personas más adineradas del mundo (que viven tanto en países ricos como en países pobres) son responsables de más del 50% de las emisiones de dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero.

Pero nuevos estudios muestran que los ricos están mucho más expuestos de lo que nadie se dio cuenta, especialmente ante el calor mortal. En el pasado, los esfuerzos para generar apoyo político para combatir el cambio climático se centraron en argumentos abstractos sobre la lenta acumulación de dióxido de carbono en la atmósfera.

Estas preocupaciones rara vez tuvieron un gran impacto político porque la mayoría de las sociedades asigna un peso mayor a las prioridades tangibles a corto plazo que los efectos acumulativos cuyas consecuencias se dejarán sentir principalmente en otros países. Pero hoy existe la oportunidad de cambiar la política en torno al cambio climático porque los científicos ahora pueden defender que nadie está exento de los riesgos extremos e inmediatos que plantea un mundo en calentamiento.

La nueva ciencia del desastre

Durante décadas, la mayoría de las investigaciones científicas sobre el cambio climático global se han centrado en mostrar que los humanos tienen la culpa. Científicamente, esa misión se logró hace mucho tiempo, pero políticamente, esos hechos aún no han tenido mucho impacto.

La concentración de dióxido de carbono en la atmósfera aumenta casi tres partes por millón (ppm) casi todos los años. Durante gran parte del debate político inicial sobre el cambio climático en la década de 1990, muchos científicos pensaron que alrededor de 350 ppm o quizás 400 ppm era una línea roja que no debería cruzarse. Hoy la concentración de dióxido de carbono se encuentra en 410 ppm, y solo está en aumento.

Con concentraciones más altas han llegado temperaturas más altas. Desde el Siglo XX, el planeta se ha calentado un poco más de 1°C; la mayor parte de ese calentamiento se ha producido desde 1980. La última década de medición -2007 a 2017- ha sido la más popular. Los océanos también se están calentando, un hecho que ahora está bien documentado gracias a los miles de robots submarinos autónomos que recorren los océanos del planeta tomando medidas. En 2016, la científicamente prudente Asociación Meteorológica Estadounidense (AMS) declaró que “estamos experimentando un clima nuevo, porque hemos creado un nuevo clima”.

Una nueva investigación en ciencia del clima indica que los eventos extremos, como las olas de calor, el colapso de las principales capas de hielo y las extinciones en masa, son cada vez más probables.

La vieja ciencia del cambio climático global generó buenos puntos de discusión para los convencidos. Pero solo una pequeña fracción de las emisiones globales proviene de lugares donde el público ya está movilizado, como Europa occidental y las comunidades azules costeras y urbanas en los Estados Unidos. Convencer a los convencidos no solucionará un problema global. Ahí es donde entra la nueva ciencia.

A diferencia del pasado, los científicos de hoy tienen conjuntos de datos masivos que les permiten evaluar de manera más concluyente el creciente riesgo de eventos extremos que tendrán consecuencias importantes para el bienestar humano. A pesar de los intentos de cambiar el rumbo, como en el caso del Acuerdo de París, las emisiones siguen aumentando, lo que significa que el calentamiento está en camino de aumentar al menos 4°C durante el próximo siglo.

Un planeta más cálido será un planeta más extremo. Más allá de 2050, hasta el 44 por ciento de las áreas terrestres del planeta estarán expuestas a sequías. Esto llevará a severas condiciones de sequía en todo el sur de Europa, América del Norte (principalmente el este y sudoeste de los Estados Unidos y México), gran parte del sureste de Asia y la mayor parte del Amazonas, afectando a cerca de 1.400 millones de personas.

En las bandas de latitud entre 30° N y 30° S, la probabilidad de una sequía multidecenal aumentará al 80 por ciento. También existe un mayor riesgo de lluvias más extremas, lo que, junto con el crecimiento de la población, expondrá a otros dos mil millones de personas a las inundaciones.

El calentamiento es malo para la salud

Aunque estos escenarios, que siguen siendo décadas en el futuro, no han inspirado una acción política muy seria, los científicos también se están enfocando en una dimensión más políticamente relevante del cambio climático: el riesgo inmediato para la salud humana.

Durante mucho tiempo, los científicos han sabido que la salud y el cambio climático están relacionados porque muchos de los contaminantes que contribuyen al calentamiento también dañan la salud humana.

En la parte superior de la lista están las partículas finas que emanan de la quema de combustibles fósiles (diesel y carbón) y biomasa. El hollín es una de las principales causas del calentamiento: una tonelada de hollín diésel tiene el mismo efecto de calentamiento que 2000 toneladas de dióxido de carbono.

El metano es otro súper contaminante que también está cargado de peligros para la salud: provoca un calentamiento directo al tiempo que aumenta la cantidad de ozono cerca de la superficie del planeta donde los humanos respiran y crecen los cultivos.

El hollín y el ozono, junto con las partículas de sulfatos y nitratos de la combustión de combustibles fósiles, se encuentran entre las principales causas de la contaminación ambiental y del aire interior, que es el principal problema de contaminación atmosférica a nivel mundial.

Según la Organización Mundial de la Salud, siete millones de personas cada año mueren como resultado de este tipo de contaminación, que causa infecciones de las vías respiratorias bajas, cáncer de pulmón, enfermedades cardíacas, derrames cerebrales y enfermedad pulmonar obstructiva crónica. (En comparación, el SIDA, la malaria y la tuberculosis matan a menos de la mitad de ese número y los accidentes automovilísticos son responsables de menos de 1.5 millones de muertes por año).

La conciencia de estos hechos ya ha animado a los políticos de China a California a regular el hollín y los contaminantes que son precursores del ozono. Cuanto más aprenden, más hacen. Lo nuevo en la actualidad es que los esfuerzos para controlar los contaminantes climáticos ya no se limitan a las preocupaciones sobre la salud humana.

Al vincular diferentes disciplinas y desplegar grandes conjuntos de datos, los científicos han podido mostrar cómo el cambio climático socava directamente la salud humana. Por ejemplo, los expertos han atribuido a las catástrofes del cambio climático como la ola de calor de 2003 en Francia que mató a más de 10.000 personas y la ola de calor de 2010 en Rusia que mató a unos 15.000, junto con otras tormentas y sequías importantes como el secado áreas rurales devastadoras en Australia.

La combinación de calor y humedad es particularmente letal, y con el calentamiento se espera que ambos aumenten. La probabilidad de clima extremo aumentó en un factor de diez o más entre 2011 y 2015, el período de cinco años más caluroso registrado. Para empeorar las cosas, las enfermedades transmitidas por vectores de insectos, como chikungunya y dengue, parecen proliferar a medida que se expanden los hábitats de los mosquitos.

Esos mismos modelos que los científicos están utilizando para encontrar las huellas dactilares del cambio climático en la salud humana sugieren que lo peor está por venir. Más allá de 2050, hay un 50 por ciento de probabilidad de que aproximadamente la mitad de la población mundial esté sujeta a temperaturas medias en el verano que sean más cálidas que el verano más cálido registrado, a menos que el mundo tome medidas inmediatas y en gran escala.

En las regiones más pobladas del mundo, hacia el final del siglo, hay entre 10 y 30 por ciento de posibilidades de olas de calor superiores a 130 grados Fahrenheit. Además, el calor y la sequía amenazan a las regiones que producen gran parte de la alimentación del mundo.

Se espera que los precios de los alimentos aumenten un 23 por ciento para 2030, lo que hará que los mercados de alimentos sean más volátiles, y bajo el estrés por calor, el contenido nutritivo de los cultivos alimentarios está disminuyendo.

Los desastres climáticos extremos también tienen un impacto negativo en la salud mental. Cuando el calor es más de 130 grados, las sociedades enteras pueden desatarse. Los países más ricos no están exentos de estos efectos.

La ciencia estadística no es una bola de cristal, y el hecho de que las predicciones sobre el cambio climático son probabilísticas más que precisas se ha usado como excusa para retrasar la acción hasta que todos los hechos estén presentes. Pero la nueva investigación sobre eventos catastróficos sugiere que la política debería sigue exactamente la lógica opuesta.

Existe alguna posibilidad (alrededor del 5 por ciento) de que el calentamiento en el próximo siglo sea de más de 6°C en promedio a nivel mundial. Prácticamente, esto significa que los resultados que anteriormente se suponía que eran improbables escenarios del peor de los casos podrían llegar más rápido de lo que la gente piensa.

Esos riesgos ya no son distantes y abstractos, en parte porque los impactos climáticos están aumentando rápidamente y en parte porque lleva tiempo alterar las trayectorias de las emisiones que causan el calentamiento. Los esfuerzos para prevenir este futuro deben comenzar hoy.

Es imposible saber, por lo menos durante un par de décadas, qué camino más cálido está teniendo el planeta, ya sea el malo o el realmente malo. Para cuando las cosas se aclaren, la mayor parte del calentamiento ya estará cargado en el sistema y mucho más difícil de revertir.

CAMBIANDO EL JUEGO

Cada vez que hay un gran avance en las investigaciones, la comunidad científica piensa que la sociedad escuchará y tomará medidas. Hasta ahora, ese no ha sido el caso porque el comportamiento político no se limita a bailar al compás del progreso científico. Esta vez puede ser diferente, pero los científicos y activistas necesitarán pensar y trabajar de diferentes maneras.

Una nueva investigación presenta una oportunidad para que los científicos defiendan los profundos recortes de emisiones de una manera que sea tanto políticamente persuasiva como basada en una ciencia robusta. Durante décadas, el cambio climático se ha enmarcado como un problema de justicia, una crisis creada por los ricos que perjudica desproporcionadamente a los pobres. Ese argumento no está mal, pero los ricos también se lastiman a sí mismos.

Los incendios masivos en Sonoma y Napa, las zonas vitivinícolas más ricas de los Estados Unidos, pueden tener un impacto político mayor que las crisis distantes, así como las olas de calor en Japón y los superfuegos en Europa están teniendo un impacto político allí. Para comunicar estos nuevos hallazgos, los científicos también deben pensar cómo influyen en la sociedad.

En particular, deberían construir nuevas alianzas con grupos que modelen cómo las sociedades enmarcan la justicia y la moral, incluidas las instituciones religiosas. De hecho, este ensayo surge de los esfuerzos por repensar cómo un clima cambiante afectará el bienestar humano y la relación de la humanidad con la creación que fueron encabezados por el Papa Francisco en su “Encíclica Laudato si”.

El objetivo final de los científicos del cambio climático no ha cambiado: profundos recortes en las emisiones. Esto requerirá probar e implementar nuevas tecnologías, por ejemplo, esquemas para capturar y almacenar la contaminación por gases de efecto invernadero y sistemas para integrar masivamente la energía renovable en la red eléctrica.

La energía nuclear también puede tener un papel nuevo en la limpieza de los sistemas energéticos, pero primero debe superar la opinión pública y política adversa en muchos países. Aún así, una nueva investigación sugiere que incluso reducir las emisiones a cero no será suficiente. También será necesario eliminar aproximadamente un billón de toneladas de dióxido de carbono que ya están en la atmósfera. Evitar las emisiones ayudaría a reducir el calentamiento en un futuro lejano; eliminar las emisiones que ya se han acumulado tendría un efecto más inmediato. Nuevas ideas prometedoras están surgiendo.

Pero una cosa es conectar un código imaginario a los modelos climáticos que muestran que el problema puede ser resuelto; otra es probar y construir estas tecnologías a escala industrial. Evitar las emisiones ayudaría a reducir el calentamiento en un futuro lejano; eliminar las emisiones que ya se han acumulado tendría un efecto más inmediato.

En el largo plazo, se necesitará una descarbonización profunda, la reducción de las emisiones de dióxido de carbono y otros gases de calentamiento casi a cero. Pero esto llevará décadas. Un programa de choque podría llegar a emisiones netas cero alrededor de 2050, e incluso eso sería excepcionalmente difícil.

Las tecnologías para eliminar cientos de miles de millones de toneladas de dióxido de carbono de la atmósfera, combinadas con programas agresivos para reducir los contaminantes de vida más corta, como el hollín, el metano y los gases industriales, pueden tener éxito en la prevención de cambios catastróficos.

Si el planeta demuestra ser altamente sensible incluso a pequeñas fluctuaciones en el clima, lo que según sugiere una investigación reciente es más probable de lo que se pensaba anteriormente, entonces puede ser necesario modificar directamente el equilibrio energético del clima.

Estos esquemas que involucran la manipulación de la cantidad de luz solar que llega y calienta el planeta, también conocida como geoingeniería, podrían tener consecuencias no deseadas, como las sequías en los trópicos o el descuido de la acidificación del océano que ocurre cuando se forma dióxido de carbono en la atmósfera.

También plantea un desafío de gobierno casi imposible: ¿quién debería estar a cargo del termostato planetario? Para la mayoría de los científicos del clima, esos problemas han sido motivo suficiente para tratar la geoingeniería como un tabú. Pero la comunidad científica necesita comenzar a tomar esta opción en serio. La Unión Geofísica Estadounidense, el cuerpo profesional más grande del mundo de geocientíficos, ha respaldado recientemente esa posición, aunque su bendición aún no ha desbloqueado los fondos necesarios para la investigación.

Finalmente, las sociedades deben comenzar a prepararse para eventos climáticos más frecuentes y más extremos. Esto significa endurecer o abandonar las áreas costeras, desarrollar cultivos que sean resistentes a las sequías y el calor extremo, construir sistemas que puedan ayudar a los agricultores a predecir el clima extremo y encontrar nuevas formas de conservar y reutilizar el agua.

También se necesitará mucho más trabajo para abordar las consecuencias para la salud del calor extremo, algunas de las cuales requerirán el fortalecimiento de los sistemas de salud pública y al mismo tiempo reorientación de la capacitación e intervenciones médicas.

La adaptación se está convirtiendo rápidamente en un elemento central de la realidad del cambio climático. En un clima transformado, más de la mitad de la población puede estar expuesta a olas de calor extremas y tal vez un tercio a enfermedades transmitidas por vectores. Buscar alianzas con líderes religiosos, proveedores de servicios de salud y otros líderes comunitarios debe ser una parte integral de la estrategia sobre el cambio climático.

En particular, incluso cuando no comparten la misma noción de Dios, los líderes religiosos deben actuar juntos y por separado en sus propias comunidades para preservar la dignidad humana y nuestro hogar común. Es demasiado tarde para detener rápidamente las consecuencias de los gases que ya se están acumulando. Muchos pasos necesarios ya se han postergado.

El lado positivo en todo esto, si es que lo hay, es que el reconocimiento de la desagradable y brutal nueva normalidad aún puede movilizar el apoyo político necesario para hacer mella en las emisiones globales.

Por Veerabhadran Ramanathan, Marcelo Sanchez Sorondo, Partha Dasgupta, Joachim von Braun, and David G. Victor

 

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