Extremos

Más contaminación, ciclones más fuertes

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La creciente contaminación del aire en China y en otras economías asiáticas de rápido crecimiento ha intensificado los ciclones de invierno en el noroeste del Pacífico, anunciaron científicos del Instituto de Tecnología de California (ITC).

Los ciclones de invierno en latitudes que incluyen el noroeste de China, Corea del Sur y Japón han acarreado vientos más fuertes y más lluvia, como resultado de los crecientes niveles de contaminación por partículas, dijeron.

El polvo afecta cómo se desarrolla la humedad en las nubes y cómo el calor se distribuye en los sistemas de tormentas, dijo Yuan Wang, del prestigioso Jet Propulsion Laboratory del ITC.

“Este cambio significativo en la intensidad de las tormentas del Pacífico se estima que comenzó a mediados de la década de 1990”, dijo Wang.

“Y coincidió cuando las plantas industriales, plantas de energía y automóviles produjeron enormes cantidades de contaminantes del aire, durante el auge de la economía en muchos países asiáticos, como China y la India”, añadió

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El estudio, publicado en la revista Nature Communications, es la más reciente investigación sobre el riesgo ambiental de las partículas, que son principalmente residuos de hollín derivado de la quema de combustibles fósiles.

Los aerosoles aceleran la formación de gotitas, porque proporcionan un núcleo en el que se condensa el vapor de agua, según la investigación de Wang.

Las nubes influenciadas por aerosoles llevan hasta cuatro veces más gotas, lo que supone un aumento de aproximadamente el 7 por ciento de las precipitaciones en toda la región, de acuerdo con las conclusiones de la investigación.

Los aerosoles también son más propensos a fomentar la formación de nubes cirros brillantes de gran altitud o nubes “yunque”. Éstas son un tipo de nube que ayudan a calentar la superficie del mar, lo que proporciona calor del que se alimentan los ciclones. El efecto de calentamiento adicional puede ser de hasta 11 por ciento.

Los científicos elaboraron un modelo informático para simular el flujo de contaminación por aerosoles en los vientos que descienden desde el Este de Asia hacia un área de formación de ciclones en el este de Japón durante enero y febrero, una zona situada al norte de los 30 grados de latitud.

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Y encontraron una buena coincidencia en dos décadas de datos de satélite: 1979-1988  -antes del boom económico de Asia- y 2002-11, cuando el crecimiento realmente dio un salto, sobre todo en China. En este último período, se produjo un claro aumento de la intensidad de los ciclones, pero ningún cambio en la frecuencia de las tormentas o en su ubicación, explicó Wang.

El 16 de enero, un estudio dirigido por Ho Chang-hoi, de la Universidad Nacional de Seúl en Corea del Sur, concluyó que China, Corea y Japón se habían visto afectados por los ciclones más potentes entre los años 1977 y 2010 debido a un calentamiento de las aguas en el Pacífico occidental tropical .

Las dos investigaciones no son comparables, aclaró Wang. La primera se concentra en los ciclones que se forman en el invierno en latitudes medias en el noroeste del océano y la segundo en los ciclones durante el verano y el otoño que se forman en latitudes tropicales.

La investigación sobre el efecto de los aerosoles en las nubes ha devuelto resultados muy variables y, de hecho, es considerada como una de las mayores áreas de incertidumbre en la ciencia del clima.

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