Cambio Climático

Por qué el cambio climático importa más que nada

(Por Joshua Busby, para CFR).- La disrupción del clima generará más atención y recursos y tendrá una mayor influencia en la economía global y las relaciones internacionales que otras fuerzas visibles en el mundo de hoy. El cambio climático dejará de ser una amenaza lejana y se convertirá en una cuyos efectos requerirán una acción inmediata.

La concentración atmosférica de dióxido de carbono, el principal gas de efecto invernadero, ahora excede las 410 partes por millón (ppm), el nivel más alto en 800 mil años. Las temperaturas superficiales medias globales son 1,2°C más altas que antes de la Revolución Industrial. La estimación científica consensuada es que el aumento máximo de temperatura que evitará un cambio climático peligroso es de 2°C. La humanidad tiene aún unos 20 años antes de tocar un límite que parecía imposible, pero las proyecciones más razonables muestran que el mundo lo superará.

Dos grados de calentamiento es todavía un umbral arbitrario; no hay garantía de los efectos precisos de un cambio de temperatura. Pero hay una gran diferencia entre dos grados de calentamiento y dos y medio, tres o cuatro grados. No controlar las emisiones globales dará lugar a sorpresas desagradables. A medida que aumenten las temperaturas, la distribución de los fenómenos climáticos cambiará. Las inundaciones que solían ocurrir una vez en 100 años ocurrirán cada 50 o cada 20. Los riesgos se volverán más extremos haciendo que eventos como las 50 pulgadas de lluvia que cayeron en 24 horas en Hawaii a principios de este año sean más comunes.

Lo más atemorizante del cambio climático son sus efectos sobre la geopolítica. Los nuevos patrones climáticos provocarán trastornos sociales y económicos. El aumento del nivel del mar, la agonía de las tierras de cultivo y las tormentas e inundaciones cada vez más potentes harán que algunos países permanezcan inhabitables. Estos cambios pondrán a prueba el sistema internacional de maneras nuevas e impredecibles.

Las amenazas globales de carácter histórico requieren niveles de cooperación mundiales a su altura. Si la humanidad afronta con éxito este problema, será porque los líderes le dieron al orden global el sentido de un propósito común y reconocieron cambios profundos en la distribución del poder. China y Estados Unidos tendrán que trabajar en estrecha colaboración, y otros actores, como gobiernos provinciales, las empresas privadas y las organizaciones no gubernamentales, tendrán que hacer su parte.

UNA CUESTIÓN DE GRADO

Los efectos del cambio climático comienzan a hacerse evidentes. De los 17 años más cálidos registrados, 16 han ocurrido desde 2001. El invierno pasado, las temperaturas en algunas partes del Ártico aumentaron 25°C por encima de lo normal. Y el cambio climático significa mucho más que un planeta que se calienta. El mundo está entrando en un período que la científica climática Katharine Hayhoe ha llamado “meandro global”. Extraños patrones climáticos aparecen en todas partes. Los científicos han vinculado algunos de ellos al cambio climático; para otros, si hay una conexión aún no está clara.

Las estaciones están cambiando. Se están produciendo sequías cuando los meteorólogos normalmente esperan lluvia. La falta de lluvia aumenta el riesgo de incendios forestales, como los ocurridos en California el año pasado. Cuando llueve, con demasiada frecuencia es todo a la vez, como sucedió en Houston durante el huracán Harvey. A medida que aumentan los niveles del mar y aumentan las tormentas, lo que una vez fueron eventos normales de marea alta inundarán la infraestructura costera, como ya sucedió en Miami en los últimos años, requiriendo la instalación de sistemas de bombeo de aguas pluviales a un costo de cientos de millones de dólares. .

A mediados de siglo, los océanos bien podrían haberse elevado lo suficiente como para que el agua salada destruya las tierras de cultivo y contamine el agua potable en muchas naciones insulares bajas, haciéndolas inhabitables mucho antes de que realmente estén sumergidas. La evidencia sobre los efectos del cambio climático en los ciclones tropicales y los huracanes es más oscura, pero sugiere que, aunque puede haber menos tormentas de este tipo, las que ocurren probablemente sean peores.

Estos desarrollos transformarán fundamentalmente la política global. Varios países importantes, incluidos China y Estados Unidos, tienen grandes poblaciones y una infraestructura valiosa que son vulnerables al cambio climático. Sus gobiernos se encontrarán desviando recursos militares para llevar a cabo operaciones de rescate y reconstruir ciudades y pueblos devastados. Eso evitará que un gran número de soldados y equipos militares se preparen para los conflictos con adversarios extranjeros.

En 2017, cuando tres grandes tormentas azotaron a los Estados Unidos en cadena, las autoridades civiles de desastres tuvieron que ser respaldadas por los militares para evitar grandes pérdidas de vidas. Decenas de miles de miembros de la Guardia Nacional se movilizaron para rescatar a las personas, proporcionar suministros de socorro y restablecer los servicios esenciales y el estado de derecho.

La tercera tormenta, el huracán María, causó unas 1.000 muertes y dejó a toda la isla de Puerto Rico sin electricidad. Le llevó meses al gobierno restablecer la electricidad a los 3,5 millones de estadounidenses que viven allí. Incluso ahora, algunos permanecen sin poder. A raíz de la tormenta, más de 100 mil puertorriqueños se fueron a los Estados Unidos continentales. El costo total para los Estados Unidos de estas tormentas y otras emergencias relacionadas con el clima en 2017 fue de 300 mil millones.

China tiene su propio paquete de problemas. En su costa sur, varias ciudades enormes, como Guangzhou y Shanghai, son vulnerables a las inundaciones. En el norte, en el corazón industrial del país, regiones enteras se están quedando sin agua, afectando a más de 500 millones de personas. En los últimos 25 años, han desaparecido unos 28.000 ríos chinos.

Resolver estos problemas no será barato. Un solo proyecto de infraestructura ambicioso para transportar agua del sur al norte ya le ha costado al gobierno chino al menos 48 mil millones de dólares. El proyecto aún no está completo, pero China afirma que ha mejorado la seguridad hídrica de Beijing y benefició a 50 millones de personas. Para hacer frente a las inundaciones en lugares como Shanghai, China se ha embarcado en una iniciativa de “ciudades esponjosas” para impulsar el drenaje natural. Desde 2015, China ha invertido 12 mil millones de dólares en este esfuerzo, y el precio finalmente alcanzará los cientos de miles de millones de dólares.

Tanto China como los Estados Unidos son lo suficientemente ricos como para poder hacer frente a estos costos. Pero los efectos del cambio climático en los países más pobres crearán problemas globales. Cada año, el monzón trae inundaciones al río Indo, en Pakistán. Pero en 2010, las inundaciones adquirieron proporciones épicas, desplazando a hasta 20 millones de personas y matando a casi 2.000.

Estados Unidos proporcionó 390 millones de dólars en fondos de ayuda inmediata, y el ejército de los Estados Unidos. Entregó unos 20 millones de libras de suministros. En 2013, más de 13.000 tropas de los Estados Unidos. Se desplegaron para ayudar a las víctimas del desastre después de que el tifón Haiyan azotara Filipinas.

Las tormentas individuales causan un daño tremendo, pero las comunidades generalmente se recuperan. El cambio climático, sin embargo, causará problemas más permanentes. El aumento del nivel del mar, la tormenta aumenta, y la intrusión de agua salada plantea amenazas existenciales para algunos países insulares. En 2017, después de que el huracán Irma azotara Barbuda, toda la población de la isla caribeña (unas 1.800 personas) tuvo que ser evacuada. Kiribati, una colección de islas del Pacífico, la mayoría de las cuales se eleva a solo unos pocos metros sobre el nivel del mar, ha comprado tierras en el vecino Fiji como último recurso frente al aumento del nivel del mar.

Incluso cuando algunos países están inundados por el agua, otros sufren de la falta de agua. En los últimos años, las sequías tanto en el Cuerno de África como en los países del sur del continente han puesto a millones en riesgo de sed o hambre. En 2011, Somalia, ya atravesada por décadas de guerra, experimentó una sequía y una subsiguiente hambruna que provocaron hasta 260.000 muertes.

A principios de este año, Ciudad del Cabo, Sudáfrica, una ciudad de casi cuatro millones de personas, pudo evitar quedarse sin agua solo a través de heroicas medidas de conservación. El cambio climático, a través del aumento de las temperaturas y el cambio en los patrones de lluvia, someterá a algunas regiones a lluvias inadecuadas e irregulares, lo que provocará cosechas fallidas e insuficiencia de agua para las necesidades humanas.

Desde 1945, aunque algunos estados se han dividido o han fracasado, muy pocos han desaparecido. En el próximo siglo, el cambio climático puede hacer que las muertes en el estado sean un fenómeno familiar, ya que la intrusión de agua salada y las marejadas tornan a muchos países insulares inhabitables. Aunque la mayoría de las islas amenazadas por el cambio climático tienen poblaciones pequeñas, el desorden no será contenido.

Incluso en otros países, la disminución de la productividad agrícola y otros riesgos climáticos obligarán a las personas a desplazarse del campo a las ciudades o incluso a través de las fronteras. Decenas de miles de personas tendrán que ser reubicadas. Para aquellos que cruzan fronteras, ¿permanecerán permanentemente y se convertirán en ciudadanos de los países que los acogen? ¿Los gobiernos que adquieren territorio dentro de otros países obtienen la soberanía sobre esa tierra?

Nueva Zelanda ha dado pasos tentativos hacia la creación de una nueva categoría de visa para un pequeño número de refugiados climáticos de los estados insulares del Pacífico, pero no existen normas internacionales que rijan a los obligados a abandonar el hogar por el cambio climático. La urgencia de estas preguntas solo crecerá en los próximos años.

Además de crear nuevas crisis, los factores climáticos exacerbarán las existentes. Unos 800.000 de la etnia rohingya de Myanmar han huido a Bangladesh, expulsados ​​por la limpieza étnica. Muchos de los campos de refugiados que ahora ocupan están en áreas propensas a inundaciones repentinas durante el monzón. Para empeorar las cosas, gran parte de la tierra que rodea los campamentos ha sido despojada de su cubierta forestal, dejando las tiendas y cabañas vulnerables a ser arrastradas.

Aunque el mundo ha mejorado mucho para prevenir la pérdida de vidas debido a las emergencias climáticas, el cambio climático pondrá a prueba los sistemas humanitarios y de respuesta a desastres que ya están agotados por los interminables conflictos en Somalia, Sudán del Sur, Siria y Yemen.

GUERRAS CLIMÁTICAS

El cambio climático también hará que las tensiones internacionales sean más severas. Los analistas han advertido periódicamente de inminentes guerras por el agua, pero hasta ahora, los países han podido resolver la mayoría de las disputas pacíficamente.

India y Pakistán, por ejemplo, extraen una gran cantidad de agua del río Indus, que atraviesa un territorio en disputa. Pero a pesar de que los dos países han librado varias guerras entre ellos, nunca se han visto afectados por el reparto del agua, gracias al Tratado de las Aguas Indus de 1960, que les proporciona un mecanismo para que manejen juntos el río.

Sin embargo, la mayor demanda y la creciente escasez han aumentado las tensiones sobre el Indo. Los esfuerzos de la India para construir represas aguas arriba han sido desafiados por Pakistán, y en 2016, en medio de tensiones políticas, el primer ministro indio Narendra Modi suspendió temporalmente la participación de la India en reuniones conjuntas para gestionar el río. La cooperación pacífica será más difícil en el futuro.

Las alianzas entre otros países que comparten cuencas hidrográficas son aún más frágiles. Varios países del sudeste asiático cooperan sobre el río Mekong a través de la Comisión del río Mekong, pero China, el mayor de los seis países a través del cual fluye el río y de donde se origina el río, no es miembro. El gobierno chino y otros países ribereños han construido presas en el Mekong que amenazan con privar a las comunidades pesqueras y agrícolas de Vietnam y otros países ribereños de sus medios de subsistencia. La competencia por el flujo del río solo ha empeorado a medida que las sequías en la región se han vuelto más frecuentes.

Dinámicas similares están en juego en el Nilo. Etiopía está construyendo una gran presa en el río para el riego y para generar energía, un movimiento que reducirá el flujo del río en Egipto y Sudán. Hasta ahora, Egipto ha disfrutado de derechos desproporcionados sobre el Nilo (un legado de la época colonial), pero eso está por finalizar, lo que requiere negociaciones delicadas sobre el intercambio de agua y la rapidez con que Etiopía llenará el depósito detrás de la represa.

La violencia está lejos de ser inevitable, pero las tensiones sobre el agua dentro y entre los países crearán nuevos puntos de conflicto en las regiones donde otros recursos son escasos y la contención institucional son débiles o están ausentes.

Las formas en que los países responden a los efectos del cambio climático a veces pueden ser más importantes que los propios efectos. En 2010, por ejemplo, después de que una sequía destruyó alrededor de una quinta parte de la cosecha de trigo de Rusia, el gobierno ruso prohibió las exportaciones de granos. Ese movimiento, junto con la disminución de la producción en Argentina y Australia, que también se vieron afectados por la sequía, hizo que los precios mundiales de los granos aumentaran. E

sos aumentos de precios pueden haber ayudado a desestabilizar a algunos países ya frágiles. En Egipto, por ejemplo, la inflación anual de los precios de los alimentos alcanzó el 19 por ciento a principios de 2011, alimentando las protestas que derrocaron al presidente Hosni Mubarak.

Las respuestas estatales a otros fenómenos climáticos también han aumentado las tensiones. El derretimiento del hielo marino en el Ártico ha abierto nuevos carriles para el transporte marítimo y campos de exploración de petróleo y gas, lo que ha llevado a Canadá, Rusia, los Estados Unidos y otras naciones árticas a discutir sobre los derechos para controlar estos nuevos recursos.

Además, el impulso para reducir las emisiones de carbono, aunque bienvenido, también podría alentar  la competencia. A medida que crece la demanda de energía limpia, los países se disputarán los subsidios y aranceles según cada uno trata de apuntalar su posición en la nueva economía verde.

Los agresivos subsidios de China para su industria de energía solar han desatado una reacción violenta por parte de los fabricantes de paneles solares en otros países, con Estados Unidos imponiendo aranceles en 2017 e India considerando hacer algo similar.

A medida que los temores climáticos se intensifiquen, las diferencias entre los países serán más agudas y más explícitas. Dado que la fabricación de las baterías utilizadas en los automóviles eléctricos requiere minerales raros, como el cobalto, el litio y el níquel, que se encuentran principalmente en lugares plagados de conflictos como la República Democrática del Congo, el aumento de los vehículos a batería podría provocar un peligro nueva lucha por los recursos.

Aunque los fabricantes van a innovar para reducir su dependencia de estos minerales, tales presiones se volverán más comunes a medida que progrese la transición de energía limpia. Las empresas y los países que dependen en gran medida de los combustibles fósiles, por ejemplo, resistirán la presión para mantenerlos en el suelo.

Existen innumerables políticas potencialmente polémicas que los gobiernos podrían promulgar en respuesta a las cambiantes condiciones climáticas. Prohibir las exportaciones de recursos recientemente escasos, adquirir tierras en el extranjero, exigir el uso de biocombustibles, promulgar reglas para conservar los bosques y mil opciones más crearán ganadores y perdedores e inflacionarán las tensiones nacionales e internacionales.

A medida que crecen los temores de un cambio climático desenfrenado, los gobiernos se verán tentados cada vez más a tomar drásticas medidas unilaterales, como la geo ingeniería, que resultaría inmensamente desestabilizadora.

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