Ciencia / Extremos

Por qué Harvey ha sido tan destructivo

Un grupo de personas recorre las calles en una especie de bote (REUTERS)

Los científicos dicen que los efectos del huracán Harvey, que dejó caer más de 700 mm en sus primeros cuatro días sobre Texas, se agravaron por una confluencia letal de eventos meteorológicos: las aguas cálidas del Golfo de México, las lluvias y la falta de vientos en la atmósfera superior que podrían haber alejado a la tormenta de la costa.

Para complicar todavía más la situación, dijo Hal Needham, un experto en tormentas y fundador de la firma privada Marine Weather & Climate en Galveston, Texas, el huracán hizo crecer el nivel de la bahía de Galveston bloqueando el drenaje de la lluvia que golpeó las zonas costeras e interiores.

“Una tormenta con marejadas de hasta un metro por sí sola no habría sido catastrófica”, dijo Needham, pero esta vez “todos estos ingredientes se unieron”.

Y no ha terminado.

Dennis Feltgen, portavoz del Centro Nacional de Huracanes de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) en Miami, dijo que las fuertes lluvias se extenderán por toda una semana dejando caer medio metro más de agua sobre el sureste de Texas. Algunas áreas, dijo, podían recibir hasta 1 m.

“Esto no tiene precedentes “, dijo.

Sin embargo, tiene algunos paralelos. J. Marshall Shepherd, director del programa de ciencias atmosféricas de la Universidad de Georgia, dijo que Harvey se parece mucho a Allison, una tormenta tropical que inundó a Houston en 2001 porque se estacionó en la ciudad con lluvias muy copiosas.

“De alguna manera, creo que este evento va a superar lo que vimos con Allison”, dijo Shepherd. El ambiente no está ayudando a empujarlo en ningún otro lugar. Las corrientes de dirección que normalmente lo sacarían de esa región están ausentes”, explicó.

Las calles quedaron completamente tapadas por el agua en Houston (REUTERS)

Los huracanes son motores meteorológicos esencialmente grandes alimentados por las cálidas aguas del océano.

La increíble cantidad de lluvias que acompañó a Harvey es una función de la tormenta asentada en el Golfo de México y que continúa extrayendo la humedad directamente de él. Debido a la orientación de la tormenta, la humedad es realimentada constantemente por el golfo. “Esto podría ser el peor desastre de inundación en la historia de los Estados Unidos”, alertó.

Los científicos son cada vez más capaces de vincular algunos eventos meteorológicos extremos con el cambio climático, pero cuando se trata de huracanes, muchos dicen que aún quedan algunas incógnitas. Lo que está claro, sin embargo, es que el aumento de las temperaturas globales calientan los océanos, lo que hace que más agua se evapore en la atmósfera.

La acumulación de humedad a su vez contribuye al aumento global de precipitaciones extremas, dijo Kenneth Kunkel, investigador del Instituto de Estudios Climáticos de Carolina del Norte.

Incluso sin el cambio climático como factor, remarcó Kunkel, los océanos son normalmente cálidos en esta época del año. Pero, señaló, el Golfo de México ha estado más caliente que el promedio últimamente y lo más probable es que alimente el diluvio.

Varios científicos destacaron que mientras el impacto del huracán Harvey, aunque implacable, no fue inesperado.

Los meteorólogos esperaban que una tormenta húmeda se estacionara en Houston durante un período prolongado. “Esto, honestamente, está ocurriendo, y por desgracia, exactamente como pensábamos que sería hace varios días”, dijo Shepherd.

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