Cambio Climático

Por qué Islandia se levanta como un colchón

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Hay partes de Islandia que se están elevando, y la causa puede ser el cambio climático. Las mediciones de GPS muestran que el territorio en la parte central y en el sur de Islandia se elevan a un ritmo más rápido cada año, en coincidencia con el inicio de la creciente fusión de hielo atribuida a la subida de las temperaturas, según un reciente estudio publicado por Geophysical Research Letters.

“Una gran cantidad de estudios demostraron ya que el levantamiento en Islandia se debe principalmente a la pérdida de hielo”, explicó la autora principal del estudio, Kathleen Compton, un estudiante de doctorado en la Universidad de Arizona. Pero éste trabajo, pse detalla en la revista Geophysical Research Letters, es el primero en mostrar que la aceleración de uno acelera el otro.

Este levantamiento podría a su vez afectar volcanes famosos de Islandia y acelerar sus erupciones, con impacto en el transporte aéreo, como se ha visto ya con la erupción de 2010 del Eyjafjallajökull, que interrumpió el tráfico aéreo durante semanas.

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Cuando el hielo se derrite, la tierra se eleva

Cualquier gran trozo de hielo como un glaciar o una capa de hielo empuja hacia abajo en la tierra debajo de ella, como una persona que aplasta un colchón (es la razón por la cual los cimientos de la Antártida quedan bajo el nivel del mar). Cuando se quita que el hielo, la tierra se recupera poco a poco, como el colchón cuando una persona se levanta.

De hecho, hay partes de América del Norte que todavía se están recuperando después de la retirada de las capas de hielo que cubrían la región durante los últimos miles de años atrás. Pero bajo Islandia, el manto -la capa semisólida de la Tierra debajo de la corteza- es un poco más flexible, y por lo tanto responde más rápidamente a los cambios en la presión que ejerce el peso sobre ella.

Lo muestra el nuevo estudio es que partes de Islandia están subiendo de nivel mucho más rápido -hasta 30 milímetros por año- en comparación con la pérdida de hielo prehistórico.

Esta respuesta rápida se debe a la pérdida de hielo reciente, que se activa en última instancia por el calentamiento cada vez más rápido de la atmósfera debido a la acumulación de gases de efecto invernadero.

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“No estoy sorprendido por el ritmo de elevación, porque los signos visibles de la pérdida de hielo están allí, a la vista de todos”, afirmo David McGarvie, un vulcanólogo de la Universidad Abierta en Escocia, que ha estudiado Islandia.

Y no sólo la elevación de tierra es más rápida, sino que se acelera entre 1 y 2 milímetros por año, determinaron Compton y sus colegas.

Los investigadores notaron por primera vez este aumento inesperado cuando analizaron los datos procedentes de una de las estaciones de GPS (en la foto) en una red de 62 estaciones de su tipo en toda la isla, que la medición del resto confirmaron.

Al analizar los registros, el equipo encontró que la zona con el levantamiento acelerado coincidió con las mayores tasas de derretimiento de los glaciares desde 1995.

“La velocidad ascendente de la corteza medida por los investigadores se debe casi seguramente a la reciente pérdida de masa de hielo provocada por la fusión”, dijo McGarvie.

Como corroboración, los registros de temperatura han mostrado las temperaturas del aire en constante aumento desde 1980. Ambos factores se corresponden con los cálculos Compton. “Siempre satisface confirmar que las cosas coinciden”, dijo.

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