Cambio Climático

Qué hay del cambio climático en el huracán Harvey

Residents wade through floodwaters from tropical storm Harvey in Houston on Monday. The Texas city's police chief fears more fatalities from the storm that ravaged the Texas coastline as a Category 4 hurricane.

(Por Matt McGrath, para la BBC).- Cuando se trata de un considerar las causas del huracán Harvey, el cambio climático no es la única, aunque algo hay.

Los huracanes son bestias complejas, de origen natural, extremadamente difíciles de predecir, con o sin el telón de fondo de las crecientes temperaturas globales.

Atribuir científicamente un papel al cambio climático en el empeoramiento del impacto de los huracanes también es difícil simplemente porque son eventos bastante raros y sin una gran cantidad de datos históricos.

Pero hay algunas cosas que podemos decir con mucha certidumbre.

Hay una ley física bien establecida, la ecuación Clausius-Clapeyron, que nos dice que una atmósfera más cálida contiene más humedad.

Por cada grado adicional de grados celsius, la atmósfera puede contener un 7% más de agua. Esto tiende a hacer que los eventos de lluvia sean aún más extremos cuando ocurren.

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Otro elemento que podemos mencionar con cierta confianza es la temperatura de los mares.

“Las aguas del Golfo de México están alrededor de 1,5°C más cálidas que entre 1980-2010”, dijo sir Brian Hoskins, del Instituto Grantham para el Cambio Climático, al programa Today de BBC Radio 4.

“Eso es muy significativo porque significa que existe la posibilidad de tormentas más fuertes, y la contribución del calentamiento global a las aguas más cálidas del Golfo hace casi inevitable que influya”.

Los investigadores también están bastante seguros de vincular la intensidad de la lluvia que después de varios días sigue cayendo en el área de Houston con el cambio climático.

“Este es el tipo de evento, en términos de las precipitaciones extremas, que esperaríamos ver más en un clima de calentamiento global”, dijo Friederike Otto, de la Universidad de Oxford, a BBC News.

“Por la intensidad de la lluvia (sobre Houston), es muy razonable suponer que hay una señal del cambio climático en esa intensidad”, comentó Otto.

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Otra gran pregunta genera  la persistencia de la tormenta sobre Texas, algo clave para la escala de precipitaciones y la dimensión de inundaciones que se han visto.

Algunos investigadores creen que el clima está jugando un papel aquí también.

El profesor Stefan Rahmstorf, del Instituto Potsdam para la Investigación del Impacto Climático, dice que una ralentización general de la circulación atmosférica en las latitudes medias es un posible seguimiento de un cambio climático en otras partes del mundo.

“El calentamiento desproporcionadamente fuerte en el Ártico puede hacer que los sistemas meteorológicos se muevan menos y permanezcan más tiempo en un lugar determinado, lo cual puede mejorar significativamente los impactos de los extremos de lluvia, como estamos tristemente presenciando en Houston”, sostuvo Rahmstorf.

Sin embargo, tormentas de movimiento lento sobre Texas han aparecido antes. Las tormentas tropicales Claudette en 1979 y Allison en 2001 tuvieron dejaron copiosas lluvia a medida que se establecían en el estado durante largos períodos.

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Otros científicos piensan que atribuir la naturaleza lentamente serpenteante de esta tormenta al cambio climático es ir demasiado lejos.

“No creo que debamos especular sobre estos vínculos más difíciles y complejos como el derretimiento en el Ártico sin estudiar estos efectos en un estudio dedicado”, dijo Otto.

Los expertos dicen sobre Harvey, que el impacto del cambio climático no se trata simplemente acerca de temperaturas más altas en la atmósfera y en los mares, sino que también está relacionada con los cambios en los patrones de circulación atmosférica.

A veces, los cambios de temperatura y circulación provocados por el calentamiento pueden neutralizarse mutuamente. Otras veces pueden empeorar los impactos. Comprender el panorama completo será difícil y costoso.

“Nos preguntamos cuáles son los posibles desarrollos de huracanes en el mundo en que vivimos y lo comparamos con los posibles desarrollos de huracanes en un mundo sin cambio climático”, dijo Otto.

“Estos modelos de alta resolución son muy costosos de ejecutar una y otra vez para que pueda simular el tiempo posible en lugar de pistas de huracanes”, aclaró el experto.

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Otros investigadores dicen que estamos viendo el problema completamente por el camino equivocado.

Independientemente del impacto humano en el cambio climático, que haga indirectamente peor a Harvey, creen que la verdadera contribución humana a la catástrofe es mucho más simple y directa.

“El huracán es sólo una tormenta, no es el desastre”, dijo Ilan Kelman, del Instituto para el Riesgo y la Reducción de Desastres y el Instituto de Salud Global del University College de Londres.

“El desastre es el hecho de que la población de Houston ha aumentado en un 40% desde 1990. El desastre es el hecho de que muchas personas eran demasiado pobres para pagar un seguro por daños o para evacuarse”, opinó Kelman.

“El cambio climático no hizo que la gente construyera a lo largo de una costa vulnerable, por lo que el desastre en sí es nuestra elección y no está vinculado al cambio climático”, sentenció.

Texto original completo aquí

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