Ciencia

Subir muy arriba, para saber qué pasa abajo

CIENCIA ATTREX DRONE AVIÓN

“Drones” de investigación Global Hawk de la NASA comenzaron a volar sobre la región del Pacífico occidental en una misión de seguimiento de los cambios en la atmósfera superior que ayude a los investigadores a comprender cómo afectan el clima terrestre.

Estos aviones no tripulados (en la foto), que inició sus vuelos desde la base estadounidense de Guam, desarrollará el programa Airborne Tropical Tropopause Experiment (ATTREX) durante varios años.

ATTREX medirá los niveles de humedad y la composición química de las regiones superiores de la capa más baja de la atmósfera de la Tierra, una región en la que incluso pequeños cambios pueden tener un impacto climático significativo. Los científicos utilizarán los datos para comprender mejor los procesos físicos que se producen en esta parte de la atmósfera y ayudar a hacer predicciones climáticas más precisas.

“Hemos llevado a cabo vuelos en 2013, para estudiar cómo funciona la atmósfera y cómo afecta a los humanos”, dijo Eric Jensen, investigador principal del programa en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California. “Este año tenemos la intención de probar la región del Pacífico occidental, que es crítica para determinar la humedad del aire que entra en la estratosfera”.

Los estudios muestran incluso que los más pequeños cambios en la química y en la cantidad de vapor de agua en la estratosfera -la misma región que alberga la capa de ozono, que protege la vida en la Tierra de los efectos dañinos de la radiación ultravioleta- pueden afectar significativamente el clima mediante la absorción de la radiación térmica ascendente de la superficie.

Las predicciones de los cambios de humedad estratosféricas son inciertas debido a las lagunas en la comprensión de los procesos físicos que ocurren en la capa de la tropopausa tropical.

ATTREX estudia la humedad y la composición química a una altura de 55.000 a 65.000 pies en la tropopausa tropical, que es la capa de transición entre la troposfera, o la parte baja de la atmósfera y la estratosfera, que se extiende hasta 11 kilómetros sobre la superficie de la Tierra.

Los científicos consideran que la tropopausa tropical es la puerta de entrada para el vapor de agua, el ozono y otros gases que entran en la estratosfera. Para esta misión, el Global Hawk lleva instrumentos que analizan la tropopausa cerca del ecuador en el Océano Pacífico.

Los científicos del ATTREX instalaron 13 instrumentos de investigación en el Global Hawk 872 de la NASA. Algunos de estos instrumentos toman muestras de aire y otros utilizan la teledetección para analizar las nubes, la temperatura, el vapor de agua, los gases y la radiación solar.

“Una mejor comprensión del intercambio entre la troposfera y la estratosfera, y cómo eso afecta la composición y la química de la atmósfera superior, nos ayuda a comprender mejor cómo, y en qué medida, la alta atmósfera afectan el clima de la Tierra”, dijo Jensen.

En 2013, por primera vez, los instrumentos ATTREX tomaron muestras de la región tropopausa en el Hemisferio Norte durante el invierno, cuando la región está más fría y el aire extremadamente seco entra en la estratosfera.

Los preparativos para esta misión se iniciaron en 2011 con vuelos de prueba de la aeronave y sus instrumentos de investigación bajo temperaturas extremadamente bajas de altas altitudes en los trópicos, que pueden alcanzar -115° F.

ATTREX realizó seis vuelos de un total de más de 150 horas en 2013. Jensen y el gerente de Proyectos de Ames, Dave Jordan, conducen ATTREX, que incluye investigadores de Ames y otras tres instalaciones de la NASA: del Langley Research Center en Hampton, Virginia, del Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland, y del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California. El equipo también incluye a investigadores de la Administración Nacional Oceánica y la Atmósfera (NOAA), el Centro Nacional de Investigación Atmosférica, universidades y la industria privada.

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