Ciencia

Una bola de cristal para las cosechas

De Uruguay a Zimbabwe, con trigo  y arroz, nuevos modelos climáticos pueden predecir malas cosechas con meses de antelación, clave en países pobres para ahorrar dinero y sacar provecho de los mejores años, según el estudio de un equipo de científicos.

Los científicos encontraron que en alrededor de un tercio de las tierras cultivadas, la temperatura y la humedad del suelo tiene fuerte relación con el rendimiento del trigo y el arroz en la cosecha.

Para esos dos cultivos clave, un modelo informático podría predecir la pérdida de cosechas con hasta tres meses de antelación en el 20 por ciento de las tierras cultivadas, según el estudio, publicado en Nature Climate Change.

“Se puede estimar los rendimientos finales de acuerdo a las condiciones climáticas varios meses antes”, aseguró Molly Brown, del Laboratorio de Ciencias de la Biosfera del Goddard Space Flight Center de la NASA. “A partir de las condiciones de primavera, de las condiciones preexistentes, se establece el patrón”, explicó.

Los científicos querían examinar la fiabilidad y la puntualidad de las previsiones de pérdidas de cosechas, a fin de que los gobiernos, las compañías de seguros y otros planificaran en consecuencia.

El equipo de investigación, dirigido por Toshichika Iizumi con el Instituto Nacional de Ciencias Agro-Ambientales de Tsukuba, Japón, creó y probó un nuevo modelo agrícola, con la incorporación de pronósticos de temperatura y precipitación y observaciones por satélite de 1983 a 2006.

Luego examinaron qué tan bien esos datos predecían el rendimiento de cultivos o malas cosechas que de hecho ocurrieron al final de cada temporada. Por ejemplo, al observar la temperatura y la humedad del suelo en junio de cada año, esperaban predecir el resultado de la cosecha de maíz en agosto y septiembre.

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El equipo estudió cuatro cultivos -maíz, soja, trigo y arroz- pero el modelo demostró ser más útil para el trigo y el arroz. Las malas cosechas en las regiones de algunos de los principales exportadores de trigo y arroz, como Australia y Uruguay, se podría predecir con varios meses de anticipación, según el estudio.

El modelo también prevé algunos cambios menores en el rendimiento de los cultivos, no sólo malas cosechas devastadoras resultantes de la sequía o de otros climas extremos.

“El impacto de los fenómenos climáticos extremos- el tipo de eventos que tienen un gran impacto en la producción mundial- es más predecible que pequeñas variaciones en el clima, pero incluso las variaciones de un 5 por ciento en el rendimiento fueron correctamente simuladas en el estudio de muchas partes del mundo”, comentó Andy Challinor, co-autor del estudio y profesor de la Universidad de Leeds en el Reino Unido.

Los factores económicos, como la tecnología agrícola, los fertilizantes, las semillas y la infraestructura de riego son la clave para determinar la cantidad de un agricultor puede crecer, dijo Brown.

Un granjero con equipos costosos y variedades de alto rendimiento puede plantar las semillas de manera eficiente y producir cultivos más productivos que un agricultor que siembra variedades de bajo rendimiento, una semilla a la vez. Los agricultores de los Estados Unidos, por ejemplo, pueden ver crecer cerca de 10 veces más maíz por hectárea que los agricultores de Zimbabwe.

Pero si la economía pone el listón para el rendimiento de los cultivos, otros factores -incluyendo el clima- también pueden provocar variaciones que conducen a años buenos y años devastadores.

“Estamos tratando de delimitar la cantidad de cuestiones climáticas. Para los cultivos particulares en determinados lugares hace una gran diferencia, especialmente con el trigo”, dijo Brown. “Este trabajo nos da las herramientas que necesitamos para comprender las fuentes de variabilidad fuera de la esfera económica”, sostuvo.

Aunque el papel del clima en el rendimiento de los cultivos y los fracasos puede parecer intuitivo, es difícil de demostrar, en parte debido a la gran influencia de los factores sociales y económicos, explicó Brown. Pero la integración de clima y predicciones económicas puede conducir a una mejor comprensión del rendimiento de los cultivos y sus fracasos, especialmente en un clima cambiante.

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Este trabajo es un primer paso en un esfuerzo mucho mayor para que los agricultores de los países pobres para obtener mejores cosechas en años con buenas condiciones de crecimiento y lograr resiliencia en los otros años, dijo Brown.

Por ejemplo, si los datos satelitales y modelos climáticos pronostican una buena temporada para el arroz antes incluso de que se hayan plantado las semillas, los agricultores o las comunidades pueden obtener préstamos para invertir en tecnologías para aprovechar el buen tiempo, mientras que las aseguradoras podrían mantener las primas de seguro de bajo.

Si el pronóstico es de una temporada de cultivo pobres, los préstamos serían más pequeñas y las primas de seguros más altas. Podría funcionar tanto como una red de seguridad social para las comunidades agrícolas, dijo Brown, como alentar a las comunidades y a los gobiernos a invertir en la infraestructura necesaria para aprovechar estos buenos años.

“Podemos conseguir un nuevo marco que permita una explotación mucho mayor de datos satelitales y modelos de predicción del clima”, estimó. “Si se sabe que vamos a tener un buen año, se puede planificar, dar préstamos, hacer otras cosas para aumentar la producción de alimentos y estar así preparados para los años malos.”
Kate Ramsayer, de la NASA Goddard Space Flight Center

Texto original aquí

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