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¿Y si el etanol no es tan bueno como se creía?

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(Agencia SINC).- Una investigación realizada por dos científicos de la Universidad Nacional de Singapur y la Northwestern University (EE UU) ha confirmado que el uso del etanol frente a la gasolina aumenta los niveles de contaminación por ozono en São Paulo (Brasil).

Este ozono ambiental o troposférico nocivo –causa daños en la salud y el medio ambiente– no debe confundirse con el estratosférico que forma la beneficiosa capa de ozono.

Los resultados, que publica la revista Nature Geoscience, muestran que cuando los coches que pueden usar dos combustibles aumentan la proporción de gasolina del 14% al 76%, los niveles de ozono cayeron un 20%. Eso sí, aumentaron los niveles de óxido nítrico y monóxido de carbono en la atmósfera local.

“El gobierno de Brasil intenta fomentar el uso del etanol defendiendo que es beneficioso para la salud pública, pero nuestros resultados muestran que no es así”, explica a Sinc el investigador principal, Alberto Salvo. “No medimos el número de muertes, pero observamos que el ozono va en una dirección y el monóxido de carbono y los óxidos de nitrógeno hacia otra”.

El etanol es un biocombustible obtenido a partir de la fermentación de azúcares, y se propone como un sustituto de los derivados del petróleo. Se supone que es más limpio que la gasolina, ya que emite menos óxidos de nitrógeno (NOx).

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Brasil es uno de los  mayores productores a nivel mundial de este biocombustible y la mayoría  de sus automóviles nuevos disponen de un motor bivalente que pueden usar tanto etanol como gasolina, o los dos a la vez. Esta tecnología ofrece la posibilidad a los usuarios de elegir su carburante dependiendo de los precios de mercado.

Debido a las fluctuaciones de precio que sufrió del etanol respecto a la gasolina entre 2009 y 2011 en São Paulo se redujo hasta una cuarta parte el uso de etanol, favoreciendo, así, el consumo de gasolina. Los investigadores aprovecharon esta situación para analizar las variaciones en las concentraciones de ozono y otros contaminantes atmosféricos durante ese periodo con los datos de la calidad del aire de la ciudad brasileña.

“No hay otro lugar en el mundo que permita elaborar un estudio tan detallado dada la excelente red de monitoreo del aire en São Paulo. Las condiciones meteorológicas son moderadas, al contrario que en una ciudad como Londres o Chicago, donde las temperaturas varían sustancialmente durante las diferentes estaciones del año”, señala Salvo.

Texto completo de SINC aquí

UN SALTO HACIA EL FUTURO (SEGÚN PETROBRAS)

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(…) “El mercado de renovables es un camino natural. La opción por el etanol pareció ser la más lógica, ya que nos permitía actuar con combustibles líquidos, en lo que tenemos gran pericia y experiencia. Tres pilares orientan nuestras inversiones: la seguridad energética, las cuestiones ambientales –reducción de la emisión de gases contaminantes y sociales– con la generación de empleo e ingresos», explica Ricardo Castello Branco, director de Etanol de Petrobras Biocombustível.

“La ampliación de Boa Vista la convertirá en la mayor central de etanol de caña del mundo. Además, incrementará al doble la producción anual de la unidad de Total, en Minas Gerais. Las inversiones en las tres empresas socias de Petrobras Biocombustível nos permitirán alcanzar, en 2015, una cuota del 12% en el mercado brasileño del etanol”, añade Castello Branco.

Brasil es el mayor productor mundial de etanol de caña. De acuerdo con la Unión de la Industria de Caña de Azúcar (Unica), se produjeron en el país 20,5 mil millones de litros de este combustible en la zafra 2011-2012. Prácticamente toda la producción se destinó al mercado interno.

Atender la necesidad de los brasileños es el camino natural de las empresas locales, pero el potencial de exportación de etanol de caña es indiscutible. «Debido a la demanda reprimida y a la creciente flota de vehículos flex, el mercado en Brasil se ha vuelto muy atractivo para las inversiones.

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El etanol es eficiente y poco contaminante. Su diseminación como un commodity mundial es una cuestión de tiempo”, señala Andy Duff, experto a nivel mundial en el área de Azúcar del Departamento de Investigación y Análisis Sectorial de Rabobank, banco con sede en Holanda y líder mundial en inversiones y financiaciones en los segmentos vinculados a la sostenibilidad y al agronegocio.

Una perspectiva interesante sobre el etanol brasileño se abrió a finales de 2011, cuando el Congreso de Estados Unidos, país que es el mayor productor mundial de etanol de maíz, revocó el arancel impuesto al biocombustible de Brasil y suspendió el subsidio a los productores locales. Esta decisión todavía puede cambiar, pero indica un pronóstico positivo para las exportaciones brasileñas.

“Cuando el etanol de caña de azúcar empezó a considerarse un biocombustible avanzado, obtuvo un “pasaporte” para viajar por el mundo”, dijo Marcos Jank, presidente de Unica, refiriéndose al anuncio que hizo la Agencia Americana de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés) en febrero de 2010. De acuerdo con la agencia, el combustible de caña reduce en más del 60% las emisiones de gases de efecto invernadero en su ciclo de vida total en comparación con la gasolina, lo que es suficiente para que sea considerado un “biocombustible avanzado”.

“Ha llegado el momento de que Brasil y Estados Unidos, países que, en conjunto, producen más del 80% del etanol producido en el mundo, muestren liderazgo y trabajen para crear un verdadero mercado mundial, como el del petróleo”, complementa el ejecutivo.

Texto original completo de Petrobras aquí

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